Филолог по образованию, Гаррисон дебютировал в литературе как поэт, выпустив в 1965 году сборник «Простая песня». В 1971 году вышел его первый роман «Волк: фальшивые мемуары».

Одно из самых известных произведений Гаррисона – новелла «Легенды осени» (1979), экранизированная в 1994 году. В одноименном фильме сыграли Брэд Питт, Энтони Хопкинс, Джулия Ормонд. Среди других работ Гаррисона, связанных с Голливудом, – сценарии к фильмам «Холодные ноги» (1989), одну из главных ролей в котором сыграл певец Том Уэйтс, и «Увлекшийся» (1996) с Энтони Хопкинсом и Гэри Бьюзи.

Помимо двух десятков книг прозы и почти такого же числа поэтических сборников, Гаррисон написал две книги о еде, подборку документальной прозы и том мемуаров «К обочине» (2002).