«Лестница Якова» – это роман-притча, роман-размышление, филигранно выполненный Улицкой в форме нелинейной семейной хроники. В книге, охватывающей более чем столетний период российской истории, с конца ХIХ века по 2011 год, описаны судьбы шести поколений семьи Осецких. В главном Улицкая остается верна себе: роман не предлагает однозначных решений, он лишь обращает читателя к тем вечным вопросам, на которые каждый пытается отыскать ответ. В центре романа развиваются судьбы двух главных героев: интеллектуала Якова Осецкого, «человека с неуемной тягой к знанию», и его внучки Норы Осецкой – театрального художника, личности эмоциональной, своевольной, «человека действия».