В начале 1898 года в Санкт-Петербурге, в музее при училище барона А.Л. Штиглица, открылась «Выставка русских и финляндских художников», организованная Сергеем Дягилевым. На ней впервые вместе были показаны публике работы Александра Бенуа, Константина Сомова, Льва Бакста… Так начинал свою деятельность кружок «Мир искусства», объединивший талантливых живописцев, графиков, художников театра и книги. А вскоре появился и одноименный журнал – роскошно иллюстрированный, созданный с большим вкусом, несущий новые идеи. Вокруг «Мира искусства» стали группироваться художники, критики, меценаты. Это объединение стало одним из главных художественных брендов русского модернизма.

О «Мире искусства» и его участниках написано множество статей и книг. В центре внимания исследователей, как правило, оказывались живопись и сценография. Но в последние годы стали также появляться работы о книжной и журнальной графике мирискусников. Так, лидер объединения Александр Бенуа много занимался вопросами художественного конструирования книги. В 1904 году он выпустил «Азбуку в картинах» – одно из первых авторских изданий в России. Художник самостоятельно разработал план книги, написал текст, выполнил иллюстрации и все элементы графического дизайна. В наши дни «Азбука» служит украшением многих выставок.

Настоящей классикой книжной графики стали иллюстрации Бенуа к произведениям А.С. Пушкина. К этой теме он обращался в разные периоды жизни, в том числе в эмиграции. В 1899 году художник сделал заставки к «Дубровскому» и «Пиковой даме» для юбилейного собрания сочинений поэта, а в 1923 году в Петрограде вышла поэма «Медный всадник» с рисунками Бенуа (работа над ними продолжалась два десятилетия). Книголюбам хорошо известны произведения из этой серии. Один из первых рецензентов назвал графическую сюиту Бенуа конгениальной пушкинскому тексту.

Крупнейшим книжным иллюстратором из числа постоянных членов «Мира искусства» был Евгений Лансере. В молодости он принял участие в оформлении книг «Легенды о старинных замках Бретани» и «Царская и императорская охота на Руси», подготовил эскизы обложек для популярных журналов. По наблюдению современного искусствоведа, Лансере «первым среди русских художников стал выполнять постраничный макет оформления книги, создавая стройную гармонию графических элементов». В год столетия со дня рождения М.Ю. Лермонтова художник проиллюстрировал сказку «Ашик-Кериб». Кавказскую тему Лансере продолжил в цикле рисунков к повестям Л.Н. Толстого «Хаджи-Мурат» и «Казаки». Эти работы, удостоенные самых высоких похвал специалистов и читателей, не раз переиздавались в нашей стране и за рубежом.

С 1903 года в деятельности «Мира искусства» принимал активное участие еще один выдающийся живописец и книжный график ХХ века – Мстислав Добужинский. Он нарисовал обложки для литературных журналов «Аполлон» и «Сатирикон», для стихотворных сборников Александра Блока, Вячеслава Иванова, Анны Ахматовой, Михаила Кузмина, Осипа Мандельштама. Этот мастер увековечил в черно-белых иллюстрациях героев Рабле и Андерсена, Гамсуна и Метерлинка. Хрестоматийными признаны его графические циклы на мотивы Пушкина («Барышня-крестьянка») и Достоевского («Белые ночи»). Добужинский стремился найти стилистическую общность рисунков и текста, рассчитать архитектонику книжного ансамбля. Его иллюстративная манера нашла в первой трети ХХ века множество подражателей.

Необычайно модным иллюстратором в ту пору был Константин Сомов. Как и многие другие мирискусники, он часто обращался к ретроспективным сюжетам. Особенно Сомова привлекала культура Франции начала ХVIII века. Самое известное из иллюстрированных им изданий – «Книга Маркизы» (Петроград, 1918) – воскрешало галантные традиции эпохи рококо. Сомов – непревзойденный мастер изящной книжно-журнальной виньетки: его знаменитые арлекины стали одним из символов русского художественного модерна. Он выполнил также портреты ряда крупнейших русских писателей Серебряного века.

Многим с детства знакомы иллюстрации Ивана Билибина к русским сказкам. Работы этого мастера, также состоявшего в «Мире искусства», невозможно перепутать с рисунками других художников. В его орнаментальном стиле причудливо переплелись мотивы вышивок, иконы и лубка. Источником вдохновения для него служили пейзажи и деревянные церкви северной России. Изысканность цветовых сочетаний, подчеркнутая декоративность билибинских произведений стали настоящим откровением для ценителей искусства и взыскательных книголюбов. По словам одного искусствоведа, Билибин «поставил иллюстрирование фольклора на научную основу, добился единства иллюстраций с декоративными элементами и шрифтом». Рисунками Билибина украшены издания русских народных сказок и былин, сказок Пушкина. Менее известны его иллюстрации к сочинениям итальянского прозаика Габриэле д’Аннунцио. В эмиграции (он жил во Франции и Египте) Билибин выполнил серии рисунков к сборникам арабских и французских сказок, к собранию сказок братьев Гримм.

Свой вклад в развитие книжной иллюстрации внесли и другие участники «Мира искусства» – Константин Коровин, Лев Бакст, Николай Рерих. Работы художников этой плеяды вошли в золотой фонд отечественной культуры. Их образы и сюжеты получили развитие в произведениях мастеров последующих поколений.