Юрий Алексеевич Васнецов (1900-1973), замечательный художник, был в родстве с двумя другими Васнецовыми: Аполлинарием и Виктором, автором знаменитых «Богатырей», «Витязя на распутье», «Ивана-царевича на Сером Волке» и других былинно-сказочных картин. Любовь к русскому искусству, к его фольклорно-сказочной составляющей была, видимо, у Васнецовых в роду. Юрий Васнецов, окончив Вхутемас и начав с 1928 года сотрудничать с «Детгизом», много и охотно иллюстрировал русские народные сказки: ершовского «Конька-горбунка», переводы английского фольклора С. Маршака и его же «Теремок» и «Кошкин дом». Исследователи говорили о васнецовской «природной тяге к юмору, гротеску и доброй иронии» — ко всему тому, что отличало фольклор, который нашел, по мнению искусствоведов, в рисунках Васнецова «едва ли не самое органичное воплощение». Эти милые картинки, напоминающие народный лубок по сочности красок и нарочитой простоте, на самом деле далеко не просты. Они многозначны и даже, как говорят, по-своему таинственны. Это целый завораживающий, притягательный мир.

Вот знаменитые васнецовские иллюстрации к «Английским народным песенкам» Маршака, сделанные в 1944-м, во время Великой Отечественной войны, при свете коптилки. Тревожное военное время, а в рисунках столько тепла, юмора, оптимизма! «Два маленьких котенка», которые «поссорились в углу» и были изгнаны на улицу, с надеждой и раскаянием бросаются к ногам отворившей дверь хозяйки. А вокруг занесенного снегом домика бушует сказочная новогодняя метель, и сгущающиеся сумерки такие уютные, розово-синие… А вот очаровательный портрет «двух свинок без шляп и ботинок», с корзинками, деловито спешащих куда-то и розово светящихся на вечерней дороге…

В иллюстрациях к «Шуткам-прибауткам» А.А. Прокофьева развернулась широкая русская душа Васнецова. Его рисунки традиционных героев славянского фольклора — размашисто-смелые, радостные, праздничные. Глазастые трогательные зайки (их Васнецов особенно любил рисовать), хитроватые лисички, простодушные ежики, самоуверенные вороны, щеголеватые петухи, исполненные достоинства коты — у каждого свой неповторимый облик и характер… А сколько поколений выросло на иллюстрациях к «Трем медведям» Л.Н. Толстого! Наверное, в каждой семье где-нибудь на антресолях хранится вот такой, васнецовский, плюшевый мишка, коричневый, с проплешинами от старости, стеклянными пуговками-глазками и философски-задумчивой мордочкой. И насколько он роднее и живее китайских рыночных уродцев с их дурацкими улыбками!

Сын и внук священника, Юрий Васнецов имел все основания опасаться репрессий властей. Говорят, именно это послужило причиной того, что он упорно сторонился сборищ коллег по детгизовскому цеху, был человеком замкнутым и молчаливым. Он любил свой дом, своих голубей, много времени посвящал воспитанию дочерей. Детей он вообще понимал глубоко и сокровенно, особенно малышей. Иначе бы не вышли из-под его кисти эти милые звери. И мы, еще не умея читать, однажды открыли васнецовские книжки и навсегда влюбились в серого зайку с балалайкой, в сороку-белобоку, в медвежонка в синей жилетке, через годы протягивающего нам букет полевых цветов… Детство. Праздник. Волшебство. Родина.