В Китае бумага стала главным писчим материалом с III века н.э. А ее распространение создало, в свою очередь, технические предпосылки для появления второго замечательного изобретения китайцев – печати. Непосредственным предшественником печати была ксилография, появившаяся в VIII веке. Суть этого метода такова: на деревянной доске рисуется в зеркальном отражении текст или изображение. Затем рисунок вырезают, и получается рельефная выпуклая печатная форма. Рельеф смазывают краской и прижимают к бумаге. Полученный оттиск и оказывается прямым изображением. Поначалу отпечатанные листы принято было склеивать в длинную ленту и сворачивать в свиток. Затем листы стали склеивать или сшивать, создавая брошюры.

В 40-е годы XI века простой китайский кузнец Би Шэн изобрел наборный процесс. В XIII веке у китайцев появились оловянные и деревянные литеры, а у корейцев, перенявших этот способ, к концу XIV века более прочные медные литеры. Однако в Китае наборный шрифт так и не вытеснил сплошную ксилографию.

В Европе впервые познакомились с китайским искусством ксилографической печати в XIII веке. Образцы печатного искусства могли доставить в Европу из Поднебесной послы, купцы, путешественники. Кроме того, встреча с искусством печатания представилась европейцам и во времена Крестовых походов. Ведь арабы к этому времени уже пользовались ксилографической печатью, узнав о ней во время своих дальних завоевательных походов.

Первые самостоятельные опыты печати зафиксированы в Европе в XIV веке, а в середине XV века европейская техника ксилографии достигла весьма высокого художественного уровня. Кстати, этот вид печати продолжал свое существование на нашем континенте и после изобретения книгопечатания. Например, так печатались лубочные картинки в России вплоть до начала ХХ века.

К середине XV века ксилографические блочные книги получили распространение во всей Западной Европе. Центрами их изготовления были Северная Германия и Голландия. Рассчитаны они были на простонародье. Одним из самых популярных изданий такого рода стала «Biblia pauperum» («Библия бедняков») – популярный пересказ Ветхого и Нового Заветов с многочисленными иллюстрациями.

Ксилографические книги печатали на прессах – прототипах печатных станков. Кроме того, прессами пользовались и в переплетном ремесле.

И вот мы подошли переломному моменту в нашей истории – изобретению книгопечатания. Честь этого изобретения оспаривали друг у друга многие европейские нации и города. В 40-х годах XV века во французском городе Авиньоне работал ювелир Прокоп Вальдфогель из Праги. В своем «мастерстве искусственного письма» он пользовался 48 металлическими литерами и различными инструментами. Среди конкурентов Гутенберга называют и печатника из Брюгге Яна Бритто. Итальянцы выдвигали в качестве первопечатника Панфило Кастальди из Фельтре, в честь которого они даже воздвигли памятник. Некоторые историки называют действительным изобретателем книгопечатания жителя голландского Хаарлема Лауренса Янсзоона Костера. Костер пришел к своему изобретению случайно, вырезая из дерева буквы как игрушки для своих внуков. И отпечатал по новому методу несколько книг.

Однако сейчас уже невозможно переиначить историю, и лавры отца печатной книги полностью отданы Иоганну Гутенбергу. Главным know-how Гутенберга стала технология отливки подвижных литер.

Вначале из твердого металла изготовлялся штамп, называемый пуансоном, и на нем рельефно в зеркальном изображении гравировался буквенный знак. Затем пуансон вдавливался в матрицу – пластинку, сделанную из мягкого металла. Получалось вогнутое прямое изображение знака. Далее матрица вставлялась в словолитную форму и заливалась расплавленным металлом. И выходила литера с зеркальным рельефным глазком буквы, с которой уже можно вести печать. Из одной такой матрицы можно было изготовить столько литер, сколько было нужно для печатания. В итоге долгих опытов для отливки самих литер Гутенберг выбрал сплав, стоявший из 70 частей свинца, 25 частей олова и 5 частей сурьмы.

Решение оказалось настолько удачным, что в дальнейшем потребовались лишь весьма незначительные коррективы.

Возможно, первой книгой Гутенберга был сохранившийся фрагмент «Сивиллиных книг» – «Страшный суд», отпечатанный предположительно в 1445 году. К первым печатным изданиям Гутенберга относят также астрономический календарь на 1448 год и миссал.

До 1456 года из-под пресса майнцского печатника вышел ряд мелких изданий: это булла папы Каликста III от 1455 года, призывавшая к борьбе с турками, и две индульгенции. Изданные большими тиражами, эти книги дали Гутенбергу необходимые средства для подготовки к печати своего главного творения – 42-строчной Библии.

Подготовка к печати текста Библии потребовала огромной работы: она была начата, по всей видимости, в 1452 году, а закончена не позднее августа 1456 года. Гутенберг стремился к тому, чтобы в этом издании была воссоздана вся красота рукописной книги – и не только замысловатые инициалы и рубрики, но и богатство шрифта. С этой целью Гутенберг изготовил 290 разнообразных литер. Набор производился в две колонки по 42 строки. Первоначально тираж Библии был установлен в количестве 158 экземпляров, но в дальнейшем, в связи с большим спросом на книгу, он был доведен до 180 экземпляров.

Великий первопечатник никогда не ставил на книгах своего имени. Поэтому доподлинно не известно число всех его творений. Как, впрочем, неизвестны, а вернее неисчислимы, тиражи тех печатных изданий, которые в последующие века породили на свет продолжатели дела Гутенберга.