Иван Дмитриевич Сытин (1851–1934) родился в селе Гнездниково Солигаличского уезда Костромской губернии в семье волостного писаря из крестьян. С ранних лет ему пришлось помогать семье. Сытин трудился с пятнадцати лет, не гнушался никакой черной работы, а первое жалованье стал получать, четыре года прослужив помощником купца-старообрядца П.Н. Шарапова в книжной лавке. В ней торговали лубочными сказками, песенниками, сонниками и азбуками. Сытин понимал, что пора народу нести серьезную литературу. Тут как раз подоспела женитьба на дочери богатого купца-кондитера Соколова, за которой дали приданое в четыре тысячи рублей (кстати, в любви и согласии супруги прожили всю жизнь). Еще три Сытин занял у бывшего хозяина и купил литографскую машину. С литографской мастерской в Дорогомилове, открытой в 1876 году, началось книгоиздательское дело Сытина.

Первый крупный успех связан с выпуском географических карт с обозначением боевых действий во время русско-турецкой войны 1877–1878 годов. Карты шли нарасхват. А через два года Сытин уже имел дом на Пятницкой улице и новую литографическую мастерскую, оборудованную по последнему слову полиграфической техники. Рос оборот печатной продукции, выпускаемой его литографской мастерской. Скоро у Сытина была уже собственная книготорговая лавочка на Старой площади, где торговали в основном лубочными картинами и книжками несложного содержания типа «Еруслана Лазаревича». Их офени – бродячие торговцы – разносили по российским городам и весям. Сытин считал: нельзя ждать, когда крестьянин сам придет за книгой, книгу надо нести к нему. Сытинские книжки стоили рекордно низко: 80 копеек за сотню.

В лавочке бывал Л.Н. Толстой, с интересом присматривающийся к молодому предприимчивому издателю. Вскоре там появился В.Г. Чертков, редактор и издатель Толстого, и предложил Сытину издавать произведения талантливых русских писателей. Причем по уже установленной в типографии Сытина низкой цене – 80 копеек за сотню. И Сытин рискнул, организовав издательство «Посредник». И снова – успех. За первые четыре года «Посредник» выпустил 12 миллионов отлично изданных книг русских писателей: А. Пушкина, Л. Толстого, Н. Лескова, В. Короленко, В. Гаршина, К. Станюковича, А. Чехова, – которые оформляли лучшие художники того времени.

Не было ни одного сегмента книжного рынка, который не был бы охвачен Иваном Сытиным. Знаменитые сытинские «Всеобщие календари», первый из которых вышел в 1884 году, стали прообразом современных энциклопедий. Сытин ставил своей целью издание универсального справочника на все случаи жизни. Каждый календарь – а до революции 1917 года их было выпущено 21 – выходил тиражом шесть миллионов экземпляров. Большой популярностью пользовались и сытинские отрывные ежедневники.

Издательство Сытина освоило выпуск школьных учебников и учебных пособий. Благодаря дешевизне, сытинские учебники стали доступны детям всех сословий. Их авторами по просьбе Сытина стали лучшие педагоги и ученые. Он создал общество «Школа и знание», которое выпускало пособия для сельского учителя…

Предметом особой заботы И. Сытина были книги для детей и детские журналы. Одним из самых роскошных изданий за всю историю российского книгопечатания стала сытинская «Детская энциклопедия» в 10 томах. Богато иллюстрированная, она напоминала популярную в Европе английскую детскую энциклопедию, но не копировала ее, а творчески переосмысливала применительно к российской действительности. В нее вошли подготовленные лучшими российскими учеными сведения из разных областей знаний, распределенные по разделам «Вселенная», «Из истории Земли», «Живая природа», «Страны и народы», «Великие люди», «Чем и как себя занять» и другим. Язык издания сочетал простоту и в то же время академичность стиля, что делало его доступным для разных слоев населения. В редакционной статье подчеркивалось национальное значение российской «Детской энциклопедии», в которой «рядом с именем Гутенберга появился Иван Фёдоров, рядом с Дарвином – Мечников и Менделеев, рядом со Спинозой – Лев Толстой». Энциклопедии были слабостью Сытина. Он выпустил «Народную энциклопедию научных и прикладных знаний» в 14 томах, семитомное издание «Отечественная война и русское общество. 1812–1912», «Военную энциклопедию» в 18 томах. Сытинские справочники и энциклопедии содержат множество полезных сведений, актуальных и сегодня, и уж во всяком случае, справочная литература, выпускаемая Сытиным, вызывает большее доверие, чем ненадежные интернет-источники…

Предприятие Сытина было самым крупным в России. Каждая четвертая книга, выходившая в стране, печаталась в его типографиях. Огромная работоспособность, трезвый практичный ум, чувство юмора, отзывчивость и щедрость, самокритичность и твердость, одухотворенные благородной целью – нести книгу в массы, – все это сделало Сытина личностью уникальной, известной не только в России, но и во всем мире, а его имя – нарицательным.