Пётр Павлович Ершов родился в 1815 году в деревне Безруково Тобольской губернии в семье мелкого чиновника. Во время многочисленных поездок по Сибири с родителями будущий поэт знакомился с жизнью крестьян, таежных охотников, купцов. Они рассказывали мальчику старинные народные былины и сибирские сказки. В 1830 году семья Ершовых перебралась в Санкт-Петербург. Пётр поступил в Петербургский университет на философско-юридический факультет. Будучи студентом, Ершов сочинил свою знаменитую сказку «Конёк-Горбунок». Впервые отрывок из нее был напечатан в третьем томе «Библиотеки для чтения» в 1834 году с похвальным отзывом Осипа Сенковского. А.С. Пушкин прочитал сказку в рукописи и отметил замечательную легкость стиха, с которым Ершов «обращается, как со своим крепостным мужиком». Вскоре стихотворная сказка вышла отдельной книгой, она имела невероятный успех и не раз переиздавалась.

Однако автора сильно расстроил негативный отзыв В.Г. Белинского. Известный критик крайне отрицательно относился к тогдашней моде на все народное и ругал писателей, которые «во имя народности ищут с жадностью всего грязного, сального и дегтярного». По этой причине он не увидел в сказке П. Ершова «не только никакого художественного достоинства, но даже и достоинства забавного фарса».

После окончания учебы в университете Пётр Ершов в 1936 году отбыл в родную Тобольскую губернию, решив посвятить свою жизнь просветительству и обучению детей. Устроившись учителем в Тобольскую гимназию, он в 1857 году стал ее директором. Все это время Ершов не оставлял литературных занятий, пересылая через друзей в Петербург свои новые сочинения. Но ни поэма о Ермаке «Сибирское предание», ни цикл рассказов «Осенние вечера» не принесли автору ожидаемого успеха. А замысел большой поэмы «Иван-царевич» остался неосуществленным.

Пётр Ершов умер в Тобольске в 1844 году. В памяти потомков он остался автором лишь одного произведения – сказки «Конёк-Горбунок».

Эта сказка вобрала в себя множество сюжетов старинных народных преданий, услышанных Ершовым в детстве. И потому сложно понять, где народное творчество, а где авторский вымысел. И совсем невозможно отличить подлинный народный язык и язык автора, в совершенстве владеющего яркой народной речью. Это делает сказку «Конёк-Горбунок» уникальным явлением русской литературы, поистине народным произведением.

При написании сказки Ершов часто употребляет двойные слова, присущие народной речи: «путь-дорога», «любо-дорого», «море-океан», «рыба-кит» и т.п. А еще автор использует приемы, позаимствованные им из народных сказаний. То же начало: «Начинает сказка сказываться…». Та же концовка: «Я там был, / Мед, вино и пиво пил…». Из народных сказок взяты слова утешения: «Это – службишка, не служба, / Служба все, брат, впереди!» и преображения главного героя: «И такой он стал пригожий – / Что ни в сказке не сказать, / Ни пером не написать!» Встречаются в сказке и народные поговорки: «Для милого дружка и сережка из ушка», «Словно в масле сыр кататься» и другие.

Чтобы сказка походила на устный рассказ, Ершов использует слова-обращения к читателю: глянь, слышь, постой. А еще часто употребляет любимое в народе число «три» (у крестьянина три сына; конек ростом в три вершка и т.д.).

Пересказывая народные сказки, Ершов сохранил их острый социальный смысл. Симпатии автора на стороне доброго и честного Ивана, который благодаря смекалке и удачливости преодолевает неблагодарность и предательство родных братьев, коварство царя, клевету придворных. И в итоге добро побеждает зло.

Надо заметить, что авторство Ершова вызывало сомнения у его современников. Оспаривают его и литературоведы нашего времени. Как 19-летний юноша мог написать столь совершенную по стилю и великую по замыслу поэму? Усиливает сомнения и тот факт, что ничего равноценного Пётр Ершов больше не создал. Одни исследователи считают, что автором сказки мог быть А.С. Пушкин, который к тому времени уже прославился своими стихотворными сказками. Правда, в его сочинениях не было образа рассказчика. К тому же Пушкин, постоянно испытывающий недостаток средств, вряд ли позволил бы постороннему лицу заработать на своей рукописи. В библиотеке поэта томик с «Коньком-Горбунком» (без какой-либо дарственной подписи Ершова) стоял на полке с книгами различных литературных мистификаций.

Другие исследователи приписывают авторство «Конька-Горбунка» композитору и поэту Николаю Девитте (1811–1844), который познакомился с Петром Ершовым в 1833 году. Скромный провинциальный студент переживал тяжелые времена. Похоронив отца и старшего брата, Ершов должен был как-то содержать себя и престарелую мать. Девитте захотел помочь юноше. Он передал ему для публикации готовую сказку про Конька-Горбунка. Кстати, Девитте, будучи талантливым сочинителем, не подписывал своих произведений. Николай Девитте с детства любил коней и был выдающимся наездником. В его архиве обнаружили рукописи других сказок про чудо-коней. В 1843 году «Конёк-Горбунок» был издан в Москве с иллюстрациями Н. Девитте. Но в следующем году на гастролях в Европе Николай Девитте трагически погиб.

Вероятно, точку в данном споре ставить рано. Исследования продолжаются и, возможно, будут найдены новые неоспоримые доказательства, которые укажут на истинного автора замечательной сказки. А читать ее нужно непременно. Детям понравится ее веселый настрой, красивый поэтический язык, интересный сюжет. В книжных магазинах можно найти несколько версий сказки от разных издательств («Белый город», «Эксмо», «РОСМЭН», «АСТ-Пресс» и др.) с различными иллюстрациями. Выбирайте! А еще есть одноименная аудиокнига.