В русском языке слово «лыжи» происходит от древней праславянской формы и впервые встречается в XII веке в письме митрополита Никифора киевскому князю Владимиру Мономаху. Очевидно, что название этих снегоходов как-то связано с глаголами лызгаать – скользить по льду и лызнуть – улизнуть. В европейских языках различные имена для лыж, как правило, происходят от старонорвежского слова, которое ныне произносят как [ши]. Означало оно «расколотое пополам полено». Из этого скандинавского полена и появились все эти ski, sci, esquí.

И действительно, самые древние изображения лыж были обнаружены среди наскальных рисунков около норвежского города Рёдёй. Возраст лыжника из Рёдёй – от четырех с половиной до пяти тысяч лет. Ну а сами лыжи, древнее которых нет на свете, были извлечены в 1924 году из шахты в шведской деревне Кальвтреск. В длину эти снегоходы достигают двух метров четырех сантиметров, а в ширину – чуть более пятнадцати сантиметров. Вместе с ними была найдена и лыжная палка длиной в 156 сантиметров. Радиоуглеродный анализ показал, что возраст этой находки – более пяти тысяч лет, и выходит, что эти шведские лыжи древнее египетских пирамид.

Вообще же исследователи предполагают, что лыжи были изобретены в конце эпохи верхнего палеолита, то есть порядка 15–20 тысяч лет назад. Понятно, что это изобретение могли сделать только те люди, которые реально сталкивались со снегом. Самые первые лыжи, скорее всего, напоминали снегоступы, которые позволяли передвигаться по глубокому снегу. Изготавливали такие приспособления из шкур животных, коры деревьев или дощечек.

Далее уже появились скользящие лыжи. Павел Диакон в своей «Истории лонгабардов», составленной в VIII веке, описывает охотников, которые использовали деревяшки с загнутыми концами для того, чтобы с легкостью скользить по заснеженной поверхности.

Итак, первоначально лыжи использовались «для дела», прежде всего для охоты. Но вскоре люди освоили и военную лыжню. Первые упоминания об «участии лыж» в военных действиях в Скандинавии относятся к концу XII века.

В средневековой Руси во время зимних походов формировалась особая лыжная рать. В старину лыжи еще именовали «рты». Так, Никоновская летопись повествует об успехе такого похода русских воинов «на ртах», направленных в 1444 году великим князем Василием на защиту Рязани от хана Мустафы. А в 1499 году по приказу Ивана III лыжная рать во главе с князем Курбским освободила от татар Югорскую землю. В XVI столетии сибирские казаки успешно применяли лыжи в походах против хана Кучума. А в военных экспедициях атамана Ермака Тимофеевича лыжные отряды неоднократно одерживали победы над татарской конницей.

Родина лыж, Скандинавия, также постоянно закаляла боевой зимний дух. В Норвегии в середине XVI века были сформированы целые роты из добровольцев-лыжников, а с 1689 года в норвежской армии начал действовать специальный лыжный батальон.

Такова охотничья и боевая слава лыж. Но у лыж есть еще одна ипостась – самая интересная: лыжи как забава, спорт и удовольствие.

Можно смело предположить, что радость от скольжения или хождения по снегу люди познали уже в глубокой древности, с появлением первых лыж. На Руси в старину во время зимних народных праздников устраивались состязания в беге на лыжах наперегонки и катание с горок.

Однако превратить лыжи в настоящий спорт было суждено норвежцам. Первая лыжная гонка, не имевшая ничего общего с военными состязаниями, состоялась в 1843 году в норвежском городе Тромсё. А в 1861 году одновременно в Норвегии, США и Австралии появились первые лыжные клубы и общества.

В 1924 году во французском городке Шамони состоялись первые зимние Олимпийские игры. Этот первый международный фестиваль зимних игр стал одновременно и первым официальным чемпионатом мира по лыжному спорту. Первоначально в программу зимних чемпионатов были включены не только лыжные гонки, но и прыжки с трамплина, и лыжное двоеборье. А вот другой популярный вид лыжного спорта – биатлон официально вошел в программу зимних Олимпиад только в 1960 году. Кстати, этот вид лыжных гонок со стрельбой из винтовки достался в наследство мирным видам зимнего спорта из репертуара военных состязаний.

Начало горным лыжам было положено в Норвегии в 1868 году. В тот год в столице страны – Кристиании состоялись национальные лыжные соревнования. На этих состязаниях выступил Сондре Норхейм из норвежской губернии Телемарк. Норхейм произвел подлинный фурор своим виртуозным спуском с горы. По сути, он систематизировал все навыки и различные техники спуска, которые накопились за долгое время существования лыж. Норвегия родила и другой вид лыжного искусства – прыжки с трамплина. В 1809 году бравый норвежский лейтенант Олаф Рюе продемонстрировал сослуживцам свои достижения в лыжном деле. Ему удалось пролететь 9,5 метров. Это был первый задокументированный прыжок на лыжах.

В начале 70-х годов прошлого века в Соединенных Штатах появился фристайл – «свободный стиль», в котором исполняют сальто и трюки на лыжах самые лихие катальщики. Прошло некоторое время, и этот «спорт сумасшедших» превратился в олимпийский. Впервые фристайл на правах демонстрационных соревнований вошел в программу зимних Олимпийских игр 1988 года в канадском Калгари. Ну а в 1992 году на следующей зимней Олимпиаде во французском Альбервилле были уже разыграны первые медали в этом виде спорта.

Так человек на протяжении столетий покорял на лыжах снежную стихию.