Вначале легенда. Вторая мировая война близилась к концу. Инженер американской компании Raytheon, специализировавшейся на производстве военной техники, Перси Спенсер испытывал новый аппарат. Это был излучатель сверхвысокочастотных волн, предназначавшийся для радара ПВО. Спенсер стоял перед магнетроном – генератором мощных электромагнитных колебаний, приводившим в действие радарную систему. Вдруг он почувствовал, что в кармане у него происходит нечто странное: там плавилась шоколадка. Но в лаборатории было прохладно! И тут Спенсера осенило: он ринулся в буфет, купил там сырые кукурузные зерна и положил их перед излучающей антенной. И… в одно мгновение они стали попкорном.

А теперь менее увлекательная, но, похоже, более правдивая версия. Время то же – конец Второй мировой, та же компания, в которой происходит действие, ну и главный герой – все тот же Перси Спенсер. В этом повествовании на первый план выходит мотив. А подоплека была такова. Раз война близится к концу, то компании Raytheon, тесно связанной с американским ВПК, тучных заказов скоро уже не видать. Глава и основатель компании Лоуренс Маршалл поставил перед своими специалистами жизненно важную задачу: в кратчайшие сроки освоить выпуск в мирное время какой-нибудь совершенно новой продукции для народа-победителя. Конечно, американского. Революционный выход из этой ситуации предложил именно Перси Спенсер. В 1945 году он зарегистрировал патент на аппарат для приготовления еды при помощи электромагнитных волн.

Через два года конструкция печи была доведена до ума, и в 1947 году компания Raytheon выпустила первые микроволновки, которые тогда назывались «радарные печи». Они были похожи на здоровенные шкафы, буквально нашпигованные радиолампами, трансформаторами, охлаждающими вентиляторами и гирляндами проводов, при этом сама камера, куда следовало помещать блюдо, была не просторней духовки в обычной газовой плите. Два-три десятка этих чудо-печей купили, но дальше дело не пошло. Печь эта явно не была рассчитана на среднего американца. Настоящие повара отказывались работать с новым агрегатом: мясо в нем невозможно было поджарить, да и подогрев шел неравномерно. А стоила печь около трех тысяч долларов.

Но в 1955 года американская компания «Tappan Company» все-таки представила первую бытовую микроволновую печь. Эта модель имела два уровня мощности и таймер на 21 минуту. А дальше в дело вступили японцы, удивительный народ, которой способен на лету подхватывать чужие идеи и давать им новую жизнь. В 1962 году фирма Sharp выпустила первую серийную бытовую СВЧ-печь. Однако спрос на новое изделие был вначале невысок, так как американцы, а на них в основном строился расчет, еще не распознали достоинства нового товара. Оживление продаж началось в 1972 году с приходом на американский рынок более дешевых японских печей. А в середине 1980-х начался подлинный «печной микроволновый бум». В результате – около 90 процентов американских и европейских семей было охвачено новой модой на готовку еды.

Увеличению спроса на микроволновки способствовало появление микропроцессоров, которые начали встраивать в эти печи. Прежде в них было наиболее рационально размораживать продукты и разогревать приготовленное накануне на обычной плите. С появлением же программируемых печей процесс приготовления пищи максимально упростился и ускорился.

Без микроволновой печи невозможно себе представить современную кухню. Как работает эта печка, можно понять теоретически. Но вот увидеть этого нельзя. Возможно, поэтому микроволновая печь породила множество пересудов. Противники таких печей говорили о смертоносной радиации, которая якобы от них исходит, а также об убийственном электромагнитном поле вокруг этого аппарата. Сейчас страсти вроде бы поутихли: радиации, похоже, нет и в помине, а от вредного электромагнитного поля владельцев СВЧ-печей надежно защищают специальные сеточки на стекле дверцы. Ячейки этих сеточек сделаны определенного размера: их диаметр равен длине волны сверхвысокочастотных колебаний. Но что уж точно нельзя делать в микроволновой печи, так это сушить кошку. Об этом даже пишут в инструкциях. И неспроста.

Дело в том, что американская домохозяйка однажды помыла любимую кошку и сунула в микроволновую печь подсушиться. Исход, как вы понимаете, был летальный. Когда же случилось то, что случилось, неистовая домохозяйка подала в суд, упирая на то, что компания-производитель не указала в инструкции, что в «чудо-печке» нельзя сушить домашних животных. В результате корейская компания была вынуждена выплатить по этому иску один миллион долларов, а в инструкциях особо указывать, что данный аппарат не предназначен для просушки домашней живности.

В Советском Союзе первые микроволновые печи появились в середине 1980-х годов. Их выпускали на московском заводе «ЗиЛ» и днепропетровском «Южмаш», но в те времена для массового потребителя микроволновки были еще заповедным чудом.