Долгое время воду нагревали в чайнике, ставя его на огонь. На огонь – то есть на плиту, а то и просто подвешивали на открытом огне – в очаге или над костром. Чайник могли даже отправлять внутрь русской печи, для таких случаев использовали чайники с одной длинной ручкой, как у сковороды. Однако оставалось одно неудобство – чайник был привязан к источнику огня, например, к кухонной плите. Для того чтобы попить чайку, нужно было специально разжигать плиту или растапливать печь, если на ней не готовилось ничего иного. А чаепитию ведь уделялось особое внимание. Видимо, поэтому этот процесс со временем стал обособляться от остального хода приготовления пищи.

Изобретательская мысль двинулась в сторону обособления и автономизации чайника. Конечно, лидером в этом деле был самовар. А вот первыми суверенными чайниками, самостоятельно кипятившими воду, были спиртовые и керосиновые устройства.

В России XIX столетия появились чайники-булютки. Дно такого металлического чайника подогревалось спиртовой горелкой. Конечно, булютка был родственником самовара, а некоторые такие булютки даже внешне напоминали своих шишечно-щепочных сородичей.

Появление в 80-х годах XIX века газовых плит, казалось, должно было вернуть обычный чайник на кухню. И действительно, в какой-то момент могло показаться, что с автономией чайника покончено. Простой чайник воспрял духом и даже стал совершенствоваться. Появились, например, чайники со свистком. Подлинный шедевр искусства чайного свиста создал в конце 70-х годов уже XX века немецкий дизайнер Рихард Заппер. Заппер жил в Милане рядом с рекой Ламбро, по которой ходили пароходы и издавали свое неповторимое гудение. Именно этот гудок парохода и решил увековечить Заппер в своем чайнике.

С помощью Джованни Сакки, одного из самых знаменитых мастеров итальянского промышленного дизайна XX века, Заппер разработал форму чайника. Однако долгое время проблема заключалась именно в свистке. Наконец в Германии нашлась небольшая компания, сумевшая создать свисток, звук которого был сродни гудку парохода.

Но, несмотря на все ухищрения со стороны тех чайников, которые предпочли остаться на плите, свободный и независимый чайник выжил. Спасло его электричество. История первого электрического прибора для нагревания воды связана с немецкой электрической компанией. Его появление датируется 1885 годом.

Первоначально электрический нагревательный элемент чайника располагался в нижней части корпуса, под дном. Старый добрый чайник, этот массивный традиционный сосуд с длинным изогнутым носиком и дугообразной ручкой был как бы дополнен электроплиткой.

Технологический прорыв в развитии электрочайников произошел в 1922 году, когда инженеры придумали помещать нагревательный элемент прямо в воду вблизи дна чайника. И вода стала закипать значительно быстрее. Тогда же была разработана защитная автоматика, исключавшая нагрев при отсутствии воды в чайнике. Долгие годы спираль была главным элементом электрического чайника. Спираль изготовляли из проволоки, которую помещали в металлический кожух. Кожух заполнялся порошкообразной электроизоляционной массой. Такие элементы были надежны в эксплуатации, но вот нагревались они сравнительно долго. Более совершенны были герметичные элементы закрытого типа с трубчатыми электронагревателями. Это так называемые ТЭНы, которые, излучая тепло, нагревают воду в чайнике.

В конце XX века вновь вернулись к идее электроплитки: на смену спиральному нагревательному элементу, вмонтированному внутри корпуса чайника, вблизи дна, пришел нагревательный элемент из нержавеющей стали, который помещался в дно чайника. В таком приборе лучше всего сохраняется естественный вкус воды, и накипи образуется намного меньше. К тому же им безопаснее пользоваться благодаря отсутствию контакта нагревательного элемента с водой. Но еще совершеннее – дисковый нагреватель. Это уже не «приклеенная» под дном спираль, а плоский металлический диск, к которому подведены электрические контакты. Дисковый нагреватель имеет более высокий коэффициент полезного действия и быстрее кипятит воду.

Современные электрочайники обходятся без шнура. Сам шнур, конечно, остается, но присоединен он, как правило, к съемной подставке. Но так было не всегда. Сначала шнур намертво крепился к чайнику, затем появился разделяемый разъем, и стало возможным легко отсоединить шнур, мешавший при разливании кипятка.

С момента появления электрического чайника традиционная форма корпуса былого чайника оставалась неизменной на протяжении десятков лет. И только в середине 1950-х годов появились модели электрических чайников новой формы: полусферические и приземистые в виде цилиндра. Дизайн чайника в форме кувшина, столь широко распространенный сегодня, сформировался лишь к концу 1970-х годов. Инженеры и дизайнеры здорово потрудились над носиком такой модели, добиваясь, чтобы ни одна капля с него не упала при розливе кипятка.

Трудно себе представить, что делали бы люди без электрочайника в современных офисах или даже у себя дома! Мощные чайники, живущие сами по себе и зависящие только от электророзетки, прочно заняли подобающее место в нашей повседневности. Кстати, современные технологии не стоят на месте. Уже появился радиоуправляемый электрочайник, который включается путем отправки SMS с мобильного телефона. Правда, здорово? Пришла тебе мысль попить чайку, берешь мобильник, который всегда под рукой, и шлешь сигнал на кухню: давай, дружок, закипай!