Его отец Джон Локвуд Киплинг был крупным специалистом по истории индийской культуры, писателем, директором лагорского музея и школы искусств, автором научного труда «Человек и зверь в Индии»; мать Алиса (Макдональд) Киплинг происходила из известной лондонской семьи; оба деда были методистскими священниками. Мальчик родился в год приезда молодой пары в Индию. Имя Редьярд он получил, как полагают, в честь английского озера Редьярд, где познакомились родители погожим весенним днем 1863 года, во время веселого пикника. Хотя сам Киплинг это отрицал, но и других внятных объяснений не давал.

До шести лет воспитанием мальчика занимались, в основном, няня – португалка-католичка и индийские слуги, которые его баловали и никогда не наказывали. Говорить на хиндустани он научился раньше, чем на английском. В возрасте 6 лет вместе со своей сестрой он отправляется на учебу в Англию. Мальчика определили по объявлению в портовый городок Саутси, на пансион в семью отставного капитана китобойного судна Холлоуэйя. Он брал Редьярда на прогулки по берегу моря и рассказывал о морских обычаях, о сражении с турками при Наварине, о китобоях. Но вот жена капитана невзлюбила мальчика, да и с мужем постоянно скандалила. В сентябре 1874 года капитан умер, и мальчик попал в руки жестокой женщины. За любую мелочь его избивали, запирали в темной комнате, унижали. Спасали только книги. Но миссис Холлоуэй, заметив это увлечение мальчика, стала отнимать и книги. В течение трех лет «Мадам Роза» жестоко обращалась с ним. Все это так сильно повлияло на Редьярда, что до конца жизни он страдал от бессонницы. Мальчик тяжело заболел, на несколько месяцев почти полностью потерял зрение, появились галлюцинации. Спас его только приезд матери. В марте 1877 году мать увезла детей в деревню в Эссекс, а девять месяцев спустя они перебрались в Лондон. Но зрение полностью так и не восстановилось, он на всю жизнь остался в очках.

В 12 лет родители устраивают Редьярда в частное Девонское училище, чтобы он смог потом поступить в престижную военную академию. Это было закрытое учебное заведение полувоенного типа для детей из небогатых семей офицеров индийской службы и англо-индийских чиновников. Директором Юнайтед Сервис Колледж был Кормелл Прайс, друг младшего брата Алисы Киплинг. Именно он стал поощрять любовь мальчика к литературе. Но близорукость не позволила Киплингу избрать военную карьеру, а дипломов для поступления в другие университеты училище не давало. В школе был образцовый порядок во всем. Учителя нередко пороли нерадивых мальчишек. Руководством колледжа предписывалось воспитателям «отправлять учащихся в постель смертельно усталыми». Естественно, процветала и знакомая всем «дедовщина». Но Редьярд был уже к этому готов и принял такие методы воспитания. Потом он говорил, что такое воспитание приучает человека беспрекословно исполнять свою роль в обществе, прививает чувство долга и корпоративный дух.

Но были и светлые пятна. Так, на каникулах в 1878 году он вместе с отцом ездил на Парижскую выставку, где тот заведовал индийским павильоном. С этих дней и началась любовь будущего писателя к Франции.

Под впечатлением от рассказов, написанных в училище, отец находит Редьярду работу журналиста в редакции «Гражданской и военной газеты», выходившей в Лахоре (Британская Индия, ныне Пакистан). Но уезжать из Англии очень не хотелось. Киплинг уже мечтал войти в литературные круги Лондона. К тому же у него появилась и подружка – Флоренс Геррард. Это была очень красивая девушка, немного старше Редьярда, но необразованная и погруженная в свой мир. Она потом стала прототипом героини его романа «Свет погас». Киплинг ухаживал за ней два года, и перед его отъездом они решили считать себя женихом и невестой. Впрочем, ничего из этого не получилось.

В 1882 году шестнадцатилетний Редьярд вернулся в Индию. Его ждали собственная комната и слуга, собственные лошадь, коляска и кучер. Единственное, Редьярду пришлось почти сразу сбрить свои густые бакенбарды, с которыми он прибыл из Англии, не на шутку возмутившие мать.

Вновь стать своим в английском колониальном обществе юноше помогло и его участие в любительских спектаклях, где он проявил весьма сносные актерские способности. Он напропалую флиртовал с девушками, также принимавшими участие в спектаклях.

В «Гражданской и военной газете» было всего два сотрудника-англичанина – редактор и его помощник, и работать Киплингу приходилось «не менее десяти часов в день и редко более пятнадцати». Наборщики-индийцы плохо знали английский язык, и это приводило к многочисленным орфографическим ошибкам. Навыков работы журналиста у юноши не было, а редактор был к нему очень требователен. Но три года газетной муштры, как он сам потом признавался, дали Киплингу очень много. Но затем редактор заболел и вернулся в Англию, а его место занял Кей Робинсон, с которым Редьярд приятельствовал.

У Киплинга тогда была одна курьезная особенность. В жару он приходил на работу в белых хлопчатобумажных брюках и тонкой рубашке, а к концу рабочего дня с головы до ног был в чернильных пятнах, как долматин. Это происходило из-за того, что он был очень порывист, и чернила, когда он окунал перо, летели во все стороны, в том числе и на него самого.

Ежегодные отпуска в гималайском городе Симле стали источником многих работ писателя. В 1886 году он выпустил книгу стихов «Департаментские песни». За ней последовали «Простые рассказы с гор» (1888) – лаконичные, зачастую грубоватые рассказы о жизни британской Индии. В 1887 Киплинг перешел в газету «Пионер» в Аллахабаде. Лучшие его рассказы вышли в Индии, в дешевых изданиях, и позже были собраны в книгах «Три солдата» и «Ви-Вилли-Винки» о жизни британской армии в Индии. Он начинает совершать поездки по Азии и США в качестве корреспондента и пишет путевые очерки.

В 1889 году он совершает долгое путешествие в Англию, по дороге посещая Бирму, Китай, Японию. Он путешествует через все США, пересекает Атлантический океан и в октябре устраивается в Лондоне. Его начинают называть литературным наследником Чарлза Диккенса. Следующий год стал годом славы Киплинга. Начав с «Баллады о Востоке и Западе», он шел к новой манере английского стихосложения, создав «Песни казармы».

С выходом первого романа Киплинга «Свет погас» (1890) связаны некоторые библиографические трудности, поскольку он появился в двух вариантах – один со счастливым концом, другой с трагическим. Герой книги – талантливый художник, потерпев крушение в личной жизни, находит смерть на поле боя в рядах колониальных войск. Толчком, заставившим Киплинга приняться за роман, послужила случайная встреча на лондонской улице с Флоренс Геррард и вновь ожившая, полузабытая любовь к ней. Фло успела за это время стала посредственной, но очень любящей свою работу художницей. И Редьярд ее уже не интересовал никоим образом.

Из-за переутомления здоровье писателя пошатнулось, и большую часть 1891 года он провел в путешествиях по Америке и британским доминионам. В Лондоне он знакомится с молодым американским издателем Уолкоттом Балестье. Это был молодой, высокий, худощавый американец французского происхождения, прибывший в Англию как агент издательской фирмы «Ловелл и Ко» всего на несколько месяцев раньше Киплинга. Уолкотт обладал коммерческой хваткой, и к приезду Редьярда чуть ли не весь литературный Лондон числился в друзьях у Балестье. Подружился он и с Киплингом. Они даже решили вместе написать приключенческий роман «Наулака», что значит на хиндустани – семьсот тысяч рупий. В конце 1891 года, когда работа над романом была окончена, Уолкотт поехал в Германию, заболел брюшным тифом и вскоре умер.

А Киплинг женится на его сестре Каролине. Во время медового месяца в Японии банк, в котором у Киплинга были сбережения, обанкротился. Денег у четы осталось лишь на то, чтобы добраться до Вермонта (США), где жили родственники Балестье в имении возле Братлборо. Киплинги поселились в небольшом домике, который снимали у матери Каролины, пока на склоне каменистого холма сооружался их собственный дом в английском стиле. В память об Уолкотте он был назван «Наулака». Скоро у пары родились двое детей: Джозефина и Элси.

За четыре года, прожитых в Америке, Киплинг написал лучшие свои произведения. Это рассказы, вошедшие в сборники «Масса выдумок» (1893) и «Труды дня» (1898), стихи о кораблях, о море и моряках-первопроходцах, собранные в книге «Семь морей» (1896), и две «Книги джунглей» (1894–1895). Еще через год он написал книгу «Отважные мореплаватели».

Жизнь Киплингов в Новой Англии закончилась нелепой ссорой с шурином, судом и скандалом, и в 1896 они вернулись в Англию. В 1899 году, во время визита в США, от воспаления легких умирает его старшая дочь Джозефина, что стало огромным ударом для писателя. Да и сам он еле выкарабкивается из болезни.

По совету врачей он проводил зимы в Южной Африке, где сблизился с идеологами колониализма Милнером, Джеймсоном и Сесилом Родсом, символом британского империализма. Был военным корреспондентом во время англо-бурской войны 1899–1902 годов.

На вершине славы и богатства Киплинг избегал публичности, игнорировал враждебную критику, отказался от звания поэта-лауреата и многих почестей. В 1902 году он поселился в глухой деревне в графстве Суссекс, выпустив перед этим роман «Ким», свое прощальное слово к Индии, и прекрасные «Сказки просто так». В 1898 году внезапно умер любимый дядя Киплинга – сэр Эдвард Берн-Джонс. В тот же год сошла с ума сестра Редьярда – Трикс. И все же он вновь и вновь возвращался к работе над «Кимом», пока не закончил его.

Он писал уже не взахлеб, как раньше, а неторопливо, тщательно выверяя написанное. Для двух книг исторических рассказов «Пак с холма Пука» (1906) и «Награды и Феи» (1910) – сказки Старой Англии, он взял рассказчика – эльфа Пака – героя пьес Шекспира. Одновременно с литературной деятельностью, Киплинг начинает активную политическую деятельность. Он пишет о грозящей войне с Германией, выступает в поддержку консерваторов и против феминизма.

В 1907 году его называют лауреатом Нобелевской премии по литературе «за наблюдательность, яркую фантазию, зрелость идей и выдающийся талант повествователя». Он становится первым англичанином, заслужившим эту престижную награду. Хотя в Стокгольм Киплинг приехал, традиционной речи он произносить не стал. В этом же году он удостаивается наград от университетов Парижа, Страсбурга, Афин и Торонто, а также почетных степеней Оксфордского, Кембриджского, Эдинбургского и Даремского университетов.

Гибель сына Джона в Первую мировую войну в 1915 году и неотвязные болезни писатель перенес стоически. Киплинг вместе с женой работали в военное время в Красном Кресте. После войны он становится членом Комиссии по военным захоронениям. Именно им была выбрана библейская фраза «Их имена будут жить вечно» на обелисках памяти. Во время одной поездки в 1922 году по Франции он знакомится с английским королем Георгом V, с которым потом завязывается большая дружба.

Но писатель уже не пользуется прежней славой. Британия ослаблена, империя пала. Еще недавно юноши, уходившие на фронт, скандируя стихи Киплинга, возвращаются озлобленные, опустошенные, оставившие романтический налет вместе со вшами в окопах и под газовыми атаками. В 1920-е годы популярность Киплинга фактически сошла на нет, как почти прекратилась и его литературная деятельность.

В политике он полностью разочаровался, хотя вместе со своим другом Райдером Хаггардом они, будучи состоятельными людьми, поддерживали деньгами деятельность «Лиги Свободы», организации, боровшейся против «международного еврейского заговора, большевизма и профсоюзов».

В 1935 году он, понимая, что конец близок, вдруг взялся за автобиографию, назвав ее «Кое-что о себе для многих друзей, известных и неизвестных». Она была опубликована только после его смерти и считается незаконченной, поскольку текст обрывается буквально на полуслове.

С 1915 года писатель страдал от слишком поздно обнаруженного гастрита, который впоследствии оказался язвой. Умер Киплинг от черепно-мозгового кровоизлияния и перитонита 18 января 1936 года в Лондоне, лишь на три дня раньше своего друга короля Георга V. Он ехал поправить здоровье на курорт в Канны. Похоронен в Уголке поэтов в Вестминстерском аббатстве рядом с Диккенсом. Гроб, накрытый британским флагом, несли премьер-министр Стенли Болдуин и фельдмаршал Монтгомери, пришли телеграммы соболезнования от королевской семьи, на похоронах присутствовали послы Франции, Бразилии, Италии, Бельгии. Но не было ни одного известного деятеля культуры. Киплинг пережил всех своих друзей-писателей, оставаясь в сознании литературной Англии «мастодонтом Викторианской эпохи».