Картография зародилась в первобытные времена, еще до появления письменности. Путешественники, расспрашивавшие эскимосов Северной Америки о расположении окрестных островов и берегов, получали от них описания в виде карт, нарисованных на кусочках коры, на песке или на бумаге. Первые карты долговременного пользования создавались на камне.

Изображения Земли, сделанные в древнем Египте и Вавилоне, показывают высокий уровень картографов этих стран. Огромный вклад в развитие науки о Земле внесли древнегреческие ученые. Пифагор разработал математические обоснования картографии. Геродот много путешествовал, включив в свою «Историю» ряд географических сведений. Эратосфен изобрел координатную сетку параллелей и меридианов, Клавдий Птолемей на основе этой системы разработал две картографические проекции, которыми ученые пользуются и сегодня. «География» Птолемея, с приложенными к ней картами, стала основополагающим научным трудом и пособием для мореплавателей.

Географические карты выполнялись также в Римской империи, Китае, Индии. Активно развивалась эта наука и в средневековых арабских странах. В XVI веке создавался «Большой Чертеж» – первый комплект географических карт России. В ту же эпоху плодотворно работали фламандские картографы Герард Меркатор и Абрахам Ортелий, ученый монах из Венеции Фра Мауро, испанский навигатор Хуан де ла Кос. Создатели карт едва успевали за мореплавателями, открывавшими все новые и новые земли. В 1507 году появилась первая карта с упоминанием Америки. Многим памятны стихи Николая Гумилева о капитанах былых времен – тех, «…Кто иглой на разорванной карте / Отмечает свой дерзостный путь».

Поначалу карты изготавливались вручную на пергаменте при помощи кистей. Но технология постепенно совершенствовалась. Появление телескопа, компаса, секстанта и квадранта позволило создавать более точные карты. Их теперь тиражировали в типографиях, отчетливо воспроизводя мелкие детали. Карты стали более долговечными и практичными. Отдельные листы научились объединять в атласы. Некоторые из таких книг имеют не только научно-географическое, но и художественное значение. Авторы карт нередко были и даровитыми художниками. Ведь силою искусства рисовальщик воссоздавал и те области, что еще не исследованы путешественниками. На старинных картах можно видеть вензеля, картуши, каллиграфию, аллегорические фигуры, пейзажи, изображения людей и кораблей, растений и животных. Это причудливый мир, где соседствуют реальное и непознанное, научное и фантазийное. Историкам книги и антикварам известны многие шедевры старинной картографии.

Настоящим произведением искусства знатоки считают «Каталонский атлас», созданный в 1375 году в Пальма-де-Майорке по заказу арагонского короля Хуана I. В атласе затронуты вопросы космографии, астрономии и астрологии, а также приведены практические советы мореплавателям. Ныне этот картографический труд и выдающийся арт-объект хранится в Национальной библиотеке Франции.

Одно из самых ранних точных картографических изображений скандинавского полуострова – «Карта моря», созданная географом и историком Олаусом Магнусом в 1539 году (ныне хранится в Национальной библиотеке Швеции). Эти листы содержат множество деталей, которые отсутствовали в прежних картах региона.

В 1827 году военный топограф полковник В.П. Пядышев выгравировал 60 подробных карт, составивших «Географический атлас Российской империи, Царства Польского и Великого княжества Финляндского». На карте показаны населенные пункты, крепости, редуты, дороги, государственные и губернские границы, заводы и фабрики. На одной из карт изображена Аляска (Русская Америка). Эта книга «служит свидетельством того, насколько тщательно и подробно составлялись карты русскими военными картографами в первой четверти XIX века», отмечает исследователь. Ныне раритетное издание хранится в Российской национальной библиотеке (Санкт-Петербург).

Специалисты ценят также старые карты с географическими ошибками – следствием недостаточных знаний о дальних землях. Они дают представление о развитии картографии на определенном историческом этапе. Например, в Библиотеке Конгресса (США) хранится голландская карта 1650 года, на которой Калифорния представлена в виде… острова. Лишь спустя полвека картографы осознали ошибку.

Посетители выставки «Книга глазами дизайнера», недавно проходившей в Москве, могли видеть среди прочих старопечатных редкостей работу османского ученого-энциклопедиста Кятиба Челеби «Зерцало мира» (Стамбул, 1732) из собрания Российской государственной библиотеки. В этом фундаментальном историко-географическом произведении сопоставлены данные европейской и мусульманской науки. Раскрашенные от руки красивые карты и миниатюры, необычная конструкция переплета делают книгу ярким явлением искусства.

Старые атласы ныне во многом утратили свое прямое географическое значение. Вряд ли кому-то придет в голову пользоваться ими в путешествии и мореплавании. Но как особый тип иллюстрированных изданий они привлекают историков и библиофилов, становятся источниками вдохновения для писателей и художников.