Оформление прижизненных изданий писателя – особая тема в исследованиях книжной графики. Ведь сочинители в этих случаях подчас сами выбирают иллюстратора, корректируют его работу; а бывает, что и художник дарит писателю интересные идеи. Такие иллюстрации любопытны еще и потому, что это – первые визуальные интерпретации знаменитых текстов. Такие рисунки хранят аромат той же эпохи. Ведь современники, даже если они принадлежат к разным профессиональным кругам, всегда дышат одним «воздухом», используют в творчестве общие культурные коды.

В Западной Европе в середине XIX века большинство художников по-прежнему занимались книжной иллюстрацией «между делом», будучи по основной работе оформителями журналов или живописцами. Но сотрудничество с преуспевающими издательствами приносило мастерам карандаша и кисти все более серьезный доход. Качественные рисунки привлекали к книгам широкую читательскую аудиторию. В итоге выигрывала и литература, и изобразительное искусство.

В изданиях того времени доминировала повествовательная иллюстрация. Как наука XIX века объясняла в подробностях явления материального мира, так и рисовальщик показывал читателю все перипетии литературного произведения. Художник добросовестно следовал за сюжетом, не позволяя себе уклонений и вольностей. В этом «служении литературе» заключалась особая мудрость.

Каждый из художников по-своему передавал романтический импульс, веру в человеческий разум, дух дальних странствий и захватывающую фабулу, присущие сочинениям Жюля Верна. Лучшие из тех иллюстраций уже много десятилетий сопровождают книги французского классика, их можно встретить и в новейших российских изданиях. Эти работы изучают историки литературы и искусствоведы. Имена этих художников ныне не столь хорошо известны читающей публике. Между тем это была целая плеяда талантливых, ярких мастеров с любопытными биографиями.

Первый приключенческий роман Жюля Верна, «Пять недель на воздушном шаре», иллюстрировал Эдуард Риву. Он же впоследствии оформлял романы «Дети капитана Гранта» и «Путешествие к центру Земли» (позже публикация этого романа в России вызвала возражения духовной цензуры, усмотревшей в сюжете антирелигиозные идеи). Кроме того, Риву выполнял рисунки к сочинениям Вальтера Скотта, Виктора Гюго, Александра Дюма-отца, Ги де Мопассана. Когда Верн завершил роман «20 000 лье под водой», иллюстрации также заказали ему. Но лица персонажей на рисунках не были плодом его фантазии. Риву придал профессору Аронаксу портретное сходство с автором романа, а капитана Немо по обоюдному желанию Верна и издателя изобразил похожим на полковника Жана Шарраса. Это была известная в те годы личность. Офицер-республиканец, за свою политическую деятельность изгнанный из Франции после воцарения Наполеона III, он опубликовал в эмиграции книгу «История кампании 1815 года» с резкой критикой французских властей. Эта обличающая работа получила высокие оценки демократов и революционеров, в частности, о ней поощрительно отзывался в одной из своих статей Карл Маркс. Для Верна, человека либеральных взглядов, такая аллюзия была важным проявлением гражданской позиции. Ведь и его капитан Немо борется против колониализма.

К творчеству Верна неоднократно обращался и Жюль-Декарт Фера – известный в свое время живописец и офортист. Его рисунки к одному из лучших произведений писателя – роману «Таинственный остров» – признаны вершиной творчества художника и каноном книжной иллюстрации XIX века. Фера оформил и менее известные работы Верна, например, ранний рассказ «Драма в Мексике», романы «Приключения трех русских и трех англичан в Южной Африке» и «Михаил Строгов» (в этом произведении, надо признать, Верн достаточно вольно обращается с фактами русской истории).

Несколько поколений поклонников Жюля Верна встречают на страницах книг классические иллюстрации Анри Мейера к «Пятнадцатилетнему капитану», Жоржа Ру – к «Властелину мира», Поля Доминика Филиппото – к трехтомному географическому труду «Открытие Земли».

Необыкновенно яркой фигурой был иллюстратор романов «Вокруг Луны» и «Вокруг света за 80 дней» Альфонс де Нёвиль. Большинство книжных графиков того времени работали штатными карикатуристами в журналах. Этот же мастер получил известность как живописец-баталист, герой франко-прусской войны. Дебютировал он в 1859 году картинами о событиях Крымской кампании (кстати, в ней участвовал брат Жюля Верна Поль). В войне с Пруссией он служил подпоручиком, лично принимал участие в боевых действиях. Написанная на подлинном военном материале картина «Последние патроны» произвела настоящую сенсацию на парижской выставке 1873 года. Затем появилось еще несколько полотен, укрепивших его репутацию как одного из лидеров французской батальной школы. Но и среди книжных иллюстраторов авторитет де Нёвиля был неизменно высок.

Жюль Верн – удивительно многогранный писатель. В его наследии – романы и повести с приключенческим, научно-фантастическим, социально-утопическим, детективным сюжетом, научные труды, романтические новеллы и даже водевили. А среди его первых иллюстраторов так много художников с разносторонними дарованиями и интересными судьбами.