Первые елки стали устанавливать в своих домах жители Фрайбурга еще в 1419 году. Вскоре появилась традиция наряжать елки сладостями, игрушками и гирляндами. С ХVIII века наряженная елка и подарки для детей – непременные атрибуты рождественских праздников в каждой добропорядочной немецкой семье. Поговаривают, сам Гете однажды срубил елку в неположенном месте и был за это наказан. Всем хотелось яркого, запоминающегося праздника – и простым бюргерам, и великим людям!

Рождество в любой стране сопровождается веселым застольем, пиром в национальном вкусе. В старину в каждой зажиточной немецкой семье в этот день подавали на стол жареного поросенка. Те, кто победнее, ограничивались изображением кабана из теста. «Это один из прочно сохранившихся обычаев языческого культа: кабан в древности был посвящен богу Фро, бывшему богом мира и любви, посылавшему дождь и солнечный свет, плодородие и неурожай», – писал в 1886 году в своей книге русский этнограф Иван Цветков.

Рассказывает он и о других немецких рождественских обычаях. Согласно поверьям, в незапамятные времена подарки детям развозил кнехт Рупрехт – посланник Святого Николая. Сам же «немецкий дед Мороз» еще в ноябре объезжал округу на своей белой лошадке – смотрел, кто из детей ведет себя хорошо, а кто плохо. «Подарки Рупрехта кладутся под елку; кажется, нет ни одной самой бедной хижины в Германии, где бы не было этого вечнозеленого деревца. Этот прекрасный обычай составляет одну из самых поэтичных картин Рождества. Основанием, вероятно, послужило средневековое поверье, будто бы в ночь на Рождество все яблони цветут и покрываются плодами», – отмечает Цветков. В канун Рождества начинались святочные гадания. А по улицам ходили певцы и пели комические импровизированные песни (наподобие славянских колядовщиков). Для народа устраивались также театрализованные зрелища на евангельские сюжеты.

Немцы и сегодня любят перед Рождеством украшать свой дом. Многие своими руками мастерят праздничную атрибутику. Хозяйки вышивают салфетки звездами, елочками и колокольчиками. На входных дверях появляются зеленые венки, приветствующие и благословляющие гостей. Повсюду можно увидеть цветные стекла, мигающие гирлянды и другие красочные символы приближающегося праздника.

После рождественской службы немецкая семья усаживается за праздничный стол, главное украшение которого – гусь с яблоками и капустой. По традиции на праздничном столе обязательно присутствуют блюда из рыбы, большой популярностью пользуется карп, ведь рыбная чешуя похожа на монетки. В Дрездене к Рождеству выпекают специальный кекс – штоллен. Эта традиция зародилась в 1560 году, когда дрезденские пекари преподнесли в подарок курфюрсту Августу I огромный кекс. Потребовались усилия 16 человек, чтобы поднять это кулинарное чудо. Особое германское развлечение – рождественские ярмарки, организуемые почти во всех городах и деревнях. Нарядные украшения к Рождеству в Германии тесно связаны с местными традициями. Рождественское дерево украшают фигурками Щелкунчика, конфетами и стеклянными игрушками ручной работы. Замечательно выглядят особые рождественские пирамидки, внутрь которых помещаются миниатюрные свечки.

И, конечно же, немцы дарят в эти дни друг другу рождественские открытки. Этой традиции почти полтора века. В 1870-е годы в Европе начался открыточный бум. Немецкие почтовые карточки быстро завоевали европейский рынок, поскольку, не уступая по качеству английским, они были существенно дешевле их. По некоторым сведениям, открытка с рисунком была изобретена именно в Германии, в Ольденбурге. Первые иллюстрированные открытки были только черно-белые. Вскоре стали выпускаться цветные, но все еще несовершенные хромолитографии. В самом конце XIX века появляются автотипия и фототипия, сперва черная, потом сепия и цветная. Затем начинают применять способы цинкографии и ксилографии, а накануне Первой мировой войны быстро завоевывают общее признание меццо-тинто и офсет. Широкое распространение иллюстрированной открытки уже давно создало весьма доходный вид предпринимательства.

Сюжеты немецких рождественских открыток традиционны на протяжении многих лет: история рождения Иисуса Христа, ангелы, Мария, рождественская ель с игрушками и подарками, зимние городские пейзажи, церкви и соборы. В разных регионах Германии на открытках изображаются свои излюбленные персонажи: например, в Рудных горах Саксонии это фигурки резчика по дереву и шахтера. Большое значение придается свету, струящемуся отовсюду: от рождественской звезды, от младенца Иисуса, от домов, фонарей. В сюжетах и стилистике открыток выражен менталитет нации. И в целом празднование Рождества может многое рассказать о стране, народе и его культурном наследии.