Как защитное оружие щит, скорее всего, ведет свое происхождение от шкуры, намотанной на руку. Известны огромные египетские щиты из леопардовой шкуры, а позднее леопарда сменил бык. Кроме того, щиты могли быть из дерева, плетеных прутьев и кожи. Иногда щиты обивали металлом или даже делали целиком из металла. Древнейший тип щита представляет собой плетеный из прутьев каркас, обтянутый кожей. Такие щиты годились для отражения стрел и метательных снарядов. Прутья и кожа пружинили и отбивали стрелы и легкие дротики. Однако против копья или топора такие щиты уже не выстоят.

Воинственные навыки человека постоянно совершенствовались, и соответственно возникали щиты самых разных форм и размеров. Практиковались щиты осадные, в рост человека, но были и кулачные – с небольшой бубен. Размер щита зависел от тактики боя. Если воины защищались в основном от легких стрел, дротиков и копий, то щит у них был обычно небольшой и довольно легкий. Если же войско двигалось мало и состояло в основном из копейщиков в строю фаланги, то щит им полагался большой и прочный, дощатый или металлический. Ну а если основным оружием бойцов являлись мечи и боевые топоры, то для защиты от тяжелого рубящего удара щит должен был быть как можно более прочным и массивным – из толстых досок либо металла.

Форма щитов отличалась большим разнообразием. Например, наиболее популярным щитом Египта был овальный со срезанным нижним краем. Крито-микенские щиты были вoсьмеpкooбpазными, ну а пoзже – овальными. Однако самым распространенным во все времена был круглый щит. Он предназначался как для отражения стрел, так и ударов ручного оружия. Круглый щит делался из прочного дерева, обтягивался кожей и оковывался по краю железом. В его центре мог быть приделан умбон – железная бляха полусферической или конической формы. Этот умбон, а иногда и просто массивный шип, защищал кисть руки воина от пробивающих насквозь ударов.

Круглый щит, который называли гоплоном или аргивским щитом, носили греческие тяжеловооруженные воины – гоплиты. Если бой велся в составе фаланги, то подобный щит становился грозным оружием воина. Ведь другого гоплита поразить мечом или копьем можно было только после того, как он оказывался сбитым с ног ударом щита. На таких щитах греки уносили с поля боя павших воинов.

С ним же связывают и происхождение знаменитой фразы, приписываемой некой спартанке Горго, которая, провожая сына на войну, подала ему щит со словами: «С ним или на нем». Иными словами, возвращайся либо с победой, либо доблестно павшим в бою.

Римляне, как и греки, сражавшиеся строем, предпочитали иной щит – прямоугольный скутум. Этот выпуклый ростовой щит достигал в высоту порядка 120 сантиметров. Атакуя, римский легионер толкал неприятеля прижатым к щиту плечом, стараясь сбить его с ног. Из таких щитов легионеры составляли знаменитую «черепаху» – особый осадный боевой порядок, в котором воины, стоявшие по краям, держали щиты перед собой, а находящиеся в центре – над головой. При таком построении щиты, подобно черепашьему панцирю, прикрывали воинов сверху и с боков.

В Европе IX–XII веков широко распространился так называемый каплевидный или миндалевидный щит. Он впервые появился у франков для ведения конного боя. Свое название он получил из-за соответствующей формы, напоминавшей перевернутую каплю или миндаль. Своей острой стороной такой щит был направлен вниз. У русских воинов эти щиты встречались вплоть до XIV века.

По мере того, как совершенствовались доспехи, щит у рыцаря уменьшался. Из большого каплевидного он сначала превратился в средний треугольный или пятиугольный, а затем – и в небольшой прямоугольный вогнутый щит. Он назывался тарч или торч, что в переводе с арабского и означало «щит». На правой стороне тарча часто имелась впадина, в которую всадник укладывал пику, повышая точность удара.

А у воинов Московского государства тарч представлял собой щит с железной рукавицей, которая надевалась на левую руку. К переднему концу этой рукавицы крепился узкий клинок типа шпаги или стилета.

После широкого распространения в Европе XIV столетия арбалетов в арсенал стрелков вошел щит «павеза». И за ним арбалетчик укрывался, перезаряжая свое оружие. Поэтому на нижнем крае павезы часто делались втыкающиеся в землю шипы.

Можно подумать, что сейчас щиты встретишь только в музеях, на шутейных баталиях любителей помахаться древним оружием и у некоторых чудом сохранившихся диких племен. Но не тут-то было! Щит вновь вошел в боевую экипировку теперь уже у служителей правопорядка в самых что ни на есть развитых и цивилизованных странах. Такие щиты прямоугольной или круглой формы изготовлены из особо прочного пластика или металла. У металлических щитов на уровне глаз сделана особая вставка из прозрачного пластика. В эту щелку можно наблюдать за происходящим из укрытия.

Но щит с древности служил не только оружием, но и символом. Его внешняя поверхность покрывалась символическими рисунками или просто раскрашивалась. Причем у многих народов оснoвным цветoм щита был кpасный. Эта традиция дoжила дo Сpедневекoвья, можно вспомнить хотя бы «чеpвленые» щиты pусских дpужинникoв.

Для воина щит служил индивидуальным знаком, своего рода личным знаменем. И потеря щита считалась величайшим позором. Впоследствии из этих обычаев вырастет геральдика, неотъемлемая часть рыцарской и дворянской культуры.

Узнавайте и другие интересные факты в программах

Русского исторического телеканала «365 дней ТВ»