Да и судьба его может показаться настоящей сказкой. Вот только суровая эта сказка была реальностью ХХ века. Аскольд Николаевич Канторов родился в 1926 году в Киеве. Отец Аскольда был активным революционером, сначала эсером, потом большевиком. Участвовал и в Первой мировой, и в Гражданской, о чем написал пьесу «Великие годы». Преподавал диалектический материализм в киевских вузах. В 1937-м был расстрелян. На 8 лет оказалась в лагерях мама Аскольда, выпускница киевской консерватории. Когда началась война, Аскольду исполнилось 15. Киев был оккупирован. Во время уличной облавы Аскольда арестовали и поместили в товарный эшелон для отправки на принудительные работы в Германию. Его спасла двоюродная сестра, которая под предлогом передачи теплых вещей отвлекла охранников и дала возможность брату бежать. Аскольд пробрался к партизанам, затем оказался в частях наступающей Красной армии, в 1945 воевал с японцами. Еще в армии начал рисовать. Демобилизовавшись в 1950-м, окончил Костромское художественное училище и графический факультет Суриковского института (мастерская Б.А. Дехтерева). Его большой любовью был скандинавский эпос, и темой диплома Канторов выбрал «Старшую Эдду». Но в деканате Аскольду намекнули, что советскому человеку не пристало интересоваться западной литературой, надо обратиться к национальному наследию. Он и обратился – к Пушкину. Дипломные иллюстрации к «Золотому петушку» вышли в виде большеформатной детской книги и в наборе открыток. Так определилась его профессиональная стезя.

Детская литература и иллюстрирование детских книг стало для Аскольда Канторова, как и для многих других писателей и художников, тем прибежищем, где они смогли укрыться от всевидящего ока цензуры и давления государственной идеологии. Так Аскольд Канторов стал иллюстратором детских книг. И никогда об этом не жалел.

Более двух десятков книг с иллюстрациями Аскольда Канторова вышли в издательстве «Малыш» в 1960–1970-е годы. А в 1971-м он придумал новый вид иллюстрирования – фотографический макет. Технология напоминала лепную мультипликацию. Персонажи лепились из глины, выстраивалась мизансцена, которая фотографировалась на кодаковскую пленку (в то время лучшую в Союзе). Одна за другой вышли книжки «Курочка Ряба» и «Гуси-лебеди», которые сразу стали мечтой библиофилов и особенно понравились тем, для кого и были предназначены: юным читателям. Уникальная техника, трудоемкая и сложная, кропотливый процесс работы над каждым «кадром», долгие эксперименты с цветом и светом – все это, при всеобщем восхищении, отпугивало художников, желающих быстрого результата. Может быть, поэтому Аскольд Канторов остался единственным Мастером, работавшим в придуманной им технике. А его книги и особенно открытки уникальны и стали библиографической редкостью.

Правда, уровень тогдашней полиграфии оставлял желать лучшего, и, увидев книгу со своими лепными фигурками в напечатанном виде, Аскольд Канторов огорчился. Титанический труд был сведен, по его мнению, почти к нулю качеством бумаги и красок. Возможности советской книжной полиграфии не позволяли передать сложную фактуру и цвета фотографических изображений. Тогда предприимчивый мастер создал серию фотографических книжек, печатавшихся в формате открыток, и назвал серию «Сказки наших друзей». В этой серии вышло около десяти сказок. К концу 1970-х усложнились условия приобретения необходимых кодаковских фотоматериалов, и Аскольд Канторов уже не мог продолжать создавать «кукольные открытки». Но работа с керамикой не прекратилась. Художник создал удивительные фигурки, развивая «гномью» тему, начатую в «Белоснежке», возглавил художественный совет по игрушке в художественном комбинате на Арбате.

«Ноу-хау» Аскольда Канторова, его удивительная лепная анимация, берет начало в детстве. Он всегда был придумщиком, мечтателем и конструктором, воплощавшим в жизнь самые фантастические идеи. Мальчишкой придумал ботинки на пружинках и скакал в них по киевским улицам, мечтая оторваться от земли. Уже будучи художником, конструировал ростовые куклы, сочинял фантастически-юмористические рассказы и дарил друзьям. Последними его иллюстрациями были подаренные на дни рождения внучкам рисунки-сказки. А совсем недавно издательство «Лабиринт Пресс» переиздало книжку Бориса Заходера «Что снится моржу» с иллюстрациями Аскольда Канторова. Несправедливо забытый художник возвращается к читателю, радуя веселой выдумкой и обаятельными персонажами.