Дворянский семейный уклад – из чего он состоял и чем определялся? Материальный достаток, социальные привилегии, обилие досуга – завидная жизнь! Но вряд ли она была бы такой завидной, если бы не культура – причем не только и даже не столько культура роскошных интерьеров, произведений искусства, торжественных балов, изысканных блюд, нарядов и украшений. К такой культуре имел доступ слишком узкий круг знати, от нее легко можно было быть отторгнутым при перемене финансовых обстоятельств или монаршей милости. Зато была и другая культура, материально почти неосязаемая, не узаконенная никакими документами, но именно она была главным признаком принадлежности к высшему сословию в России и определяла представление каждого дворянина и дворянки о самих себе и о своем круге.

В книге историка Алины Шокаревой собран богатый документальный материал, наглядно представляющий реалии жизни в России первой половины XIX века – так называемого Золотого века русской культуры. По дневникам, письмам, архивным и опубликованным мемуарам и художественным произведениям восстановлен жизненный уклад разных дворянских семей: богатых и бедных, аристократических и провинциальных, кровных Рюриковичей и пожалованных за службу. Слово «семья» является определяющим: ведь «дворяне все родня друг другу» (А. Блок), и только семейные, фамильные, непрерывные с рождения до старости узы могут удержать нравственный постулат, по которому главное в жизни – не достижение успеха, но соответствие идеалу. Храбрым, честным, образованным ребенку следовало быть не для чего, а почему: потому что он с детства – дворянин. Отсюда следовало все остальное: поведение на службе, выбор супружеской пары, жизнь в браке, светские приличия, ведение хозяйства и т.д. Ведь все это формы общения, человеческих взаимоотношений, в которых культура – либо есть, либо ее нет.