Свою почти полувековую научную деятельность американский историк Дэвид Гриффитс главным образом посвятил изучению русского XVIII века. Личность и политика Екатерины II не были, разумеется, обойдены вниманием ученого. Не обращая внимания на стереотипы о любвеобильной и лицемерной императрице, до сих пор живучие в представлении не только зарубежных, но и отечественных авторов, а тем более обывателей, Гриффитс упорно анализировал огромное письменное наследие Екатерины, пытаясь разобраться в том, как она мыслила и к чему стремилась. Огромной заслугой ученого является также перевод и публикация основных законодательных документов правительницы, ставшие базой для понимания ее реформаторской деятельности.