Мари Жан Антуан де Кондорсе (1743–1794), маркиз и член Французской академии, изучал физику, математику, политэкономию, философию, создал ряд биографий своих коллег-академиков, в том числе Вольтера и Тюрго, и ряд статей в знаменитой «Энциклопедии» Дидро. Кондорсе активно участвовал в Великой французской революции, был членом Конвента и написал проект Конституции. Но в партийной борьбе он был противником якобинцев и Робеспьера, за что его предали трибуналу и приговорили к казни. Скрываясь несколько месяцев в доме друзей от исполнения приговора, маркиз Кондорсе написал главный труд своей жизни – «Эскиз исторической картины прогресса человеческого разума». Это стало огромным вкладом в историческую науку, которая до теории Кондорсе состояла, главным образом, из описания событий и выстраивания их в хронологическую цепочку. Маркиз-философ придал ей направление, показал необходимость теории, периодизации, определения главных исторических движущих сил. Сам же он такой силой считал разум, познавательные и мыслительно-аналитические способности человека.

Главная познавательная способность, по Кондорсе, состоит в выработке ощущений, которые, накапливаясь, вступая в различные комбинации, очищаясь от случайных и ошибочных элементов, трансформируются в широкие общие идеи. Из этих общих идей строится целостная картина природного и социального мира. Каждое поколение ученых и философов совершенствует и обогащает эту картину. Разум не признает никаких «запретных», непознаваемых сфер и не терпит диктата внешней силы. Он исследует все сущее, сам ставит себе цели и сам себе судья, для которого нет других авторитетов, даже Бога. Страстная убежденность автора теории в своей правоте восхищает читателей до сих пор, а выдвинутая им идея всеобщего прогресса навсегда стала неотъемлемым условием любого научного поиска.