Британский геолог Крис Тёрни написал о том, как ученые определяют возраст самых разных объектов и событий. Но сюжет его книги шире и глубже – по существу она о том, почему нам вообще важен возраст древностей. Ответ достаточно прост и парадоксален: потому что это доказывает нам, что прошлое действительно было. Как можно в этом сомневаться? Да очень легко – нынешняя линейная концепция времени возникла не так уж давно, и так же молоды порожденные ею идеи причинности, опоры на прошлое, эволюции. Убери эту концепцию – и вся история общества и природы сделается набором занимательных, порой поучительных, но не столь уж значимых примеров; более того, историю можно будет перетолковывать и даже придумывать как угодно. Успех всевозможных теорий в духе «новой хронологии» свидетельствуют, что эти более древние представления о времени никуда не делись, а лишь отступили в тень.

Крис Тёрни рассказывает о главных способах заглянуть в прошлое. Время правления короля Артура можно определить, обработав данные различных календарей и старинных хроник. Время создания Туринской плащаницы помог определить радиоуглеродный анализ. Время строительства пирамид определяется на основе их ориентации и астрономических данных с точностью до пяти лет – и они оказываются на несколько десятилетий моложе. Загадка гибели минойской цивилизации с центром на Крите – повод рассказать об определении возраста предметов с помощью вулканического пепла (вот только в случае с минойцами все еще больше запуталось; во всяком случае, винить во всем катастрофическое извержение вулкана Санторин теперь опасаются). Резкие изменения климата фиксируются в годичных кольцах деревьев, и это позволяет точно определить как время жестоких холодов и засух, так и благоприятные годы. Наконец, завершающие главы книги, в которых автор резко высказывается против креационизма, посвящены проблеме возраста Земли и Вселенной.