Думается, книга эта станет сюрпризом для тех, кто знает Виктора Драгунского только как автора забавных рассказов про мальчика Дениску Кораблева и его приключения. Мало того, что эта повесть автобиографична (Драгунский, как и его герой, не попал на фронт по первому призыву, а ушел ополченцем позже), но и служит образцом очень хорошей (и что немаловажно, честной) военной прозы.

«Он упал на траву» – строчка из революционной песни, которую распевают бойцы народного ополчения по дороге на фронт в 1941 году. Для этих людей война – еще нечто мифическое, не столько страшное, сколько привлекательное действо. Она героична и возведена в форму долженствования. Все эти «негодные» к первому призыву мальчишки и дяди (одни не подходят по возрасту, другие – по состоянию здоровья, главный герой, например, хром) ныне получили нечто вроде оправдательного шанса. Родина призвала их в ополчение не воевать, но рыть окопы, укреплять тыл. В общем, всеми доступными средствами помогать советским бойцам крушить фашистов. Никто не ожидал, чем обернется эта вроде бы несложная задача. И как затянется сама война.

Нынешнее издание не только знакомит читателей с малоизвестным текстом Драгунского, но и позволяет понять контекст, в котором была написана повесть. В финале книги – большая статья Станислава Дудкина, посвященная первым годам войны и таким мало знакомым для сегодняшних детей и подростков понятиям, как «блицкриг», «котел» и «эвакуация».

В общем-то и статья, и повесть подробно рассказывают обо всей бестолковости ведения войны советской стороной в первые годы.

Герой, 28-летний, театральный художник, себя называет товарищам маляром, по сути попадает в настоящее пекло: когда плохо обмундированные ополченцы вынуждены сражаться с неожиданно нагрянувшим врагом лишь саперными лопатками. И все происходящее вдруг оказывается настолько страшным и болезненным, что герою ничего не остается, как мстить за гибель знакомых и друзей, то есть воевать дальше. «Я остался цел, но это чудо, и значит только то, что я должен доделать работу. Эту страшную работу войны. Я буду делать ее всегда, пока цел. А если я цел не останусь, – то останется другой». Впрочем, страна уже давно отреклась от него (казалось бы, незначительная деталь: персонаж выбирается из страшной рубки живым, приходит в свою московскую квартиру, а она, как пустующая, отдана под курсы медсестер…). И понятно, что дальше ничего хорошего не ожидает ни новоявленного партизана, ни москвичей, с ужасом затаивших дыхание в предчувствии скорых событий…