Как часто деятели прошлого изображаются популяризаторами в виде этаких сусально-позолоченных безупречных персонажей. И тут ничего не попишешь. Мифотворчество – неотъемлемая часть истории и наших о ней представлений. Взять хотя бы научных деятелей – вот уж о ком в массовое сознание внедрено мифов! Благородные, бескорыстные и бескомпромиссные ученые мужи, настоящие рыцари науки – но были ли они такими на самом деле? Британский историк науки Джон Уоллер решил разобраться в том, как на самом деле совершались великие открытия – и какими в реальной жизни были ученые? Кто-то из них манипулировал результатами своих исследований, кто-то преувеличивал свои достижения… «Великий биолог Пастер игнорировал “неудобные” данные, если они противоречили его идее. Считающийся основоположником генетики Грегор Мендель сам не был менделистом. Славившиеся своей чистотой палаты Джозефа Листера на самом деле были безобразно грязны. Александр Флеминг ввел в некоторое заблуждение весь мир, представ единственным открывателем пенициллина. Наконец, общая теория относительности Эйнштейна была “подтверждена” лишь в 1919 году, когда один английский ученый беспардонно подтасовал полученные результаты».

И не надо воспринимать книгу Уоллера как разоблачение – это просто попытка показать великих ученых обычными людьми – с их достоинствами и недостатками, озарениями и ошибками. «Хотя результаты исследований, которыми я пользуюсь, явно вредят репутации крупных деятелей науки, – пишет Уоллер, – я бы не отнес эту книгу к бессмысленному иконоборству». Он показывает, как ведутся научные споры, как в них рождается истина – а с нею и научное бессмертие. И как непросто складываются взаимоотношения между наукой и обществом. Нисколько не умаляя научный подвиг, автор показывает подвижников от науки такими, какими они были на самом деле. А правда – она не всегда бывает приглядной.