Известный английский популяризатор науки, финансист и зоолог Мэтт Ридли написал эту книгу как благосклонное возражение князю Петру Кропоткину, более ста лет назад вступившего в полемику с примитивно понимаемым дарвинизмом работой «Взаимная помощь как фактор эволюции». Благосклонное, ибо в одном русский князь и английский виконт схожи: самым большим злом они полагают государственную власть. «Я сомневаюсь в необходимости власти, которая диктует самые мельчайшие подробности жизни и огромной блохою сидит на спине нации», – прямо утверждает Ридли. Он убежден, что практика взаимной выгоды, основанной на эгоизме, под которым следует понимать стремление выжить, одинакова и для микроскопических биологических живых структур, и для индивидов, и для социальных групп. Наши эгоистические инстинкты неизбежно ведут к сотрудничеству, доказывает Ридли, привлекая данные эволюционной биологии, экологии, антропологии, экономики и соединяя их на базе теории игр.

Тут-то и возникают вопросы. Можно ли социальные отношения сводить к логике математических игр, в том числе знаменитой «дилеммы узника» – придуманной более 60 лет назад игре, выигрывают в которой лишь законченные эгоисты? Тогда экономисты, психологи, биологи увидели в ней универсальный ключ ко многим проблемам. Но такой подход чреват редукционизмом, сведению сложных проблем к сумме простых. Когда-то метод редукции неплохо работал в биологии, но применительно к социальным процессам дает сбои. И все же Ридли рискует на него положиться – и все ради того, чтобы подвести читателя к своему идеалу, обществу, состоящему из небольших групп, «основанному на добровольном обмене между свободными людьми товарами, информацией и властью». Только в малых группах свободных людей можно «вновь обрести социальную гармонию и добродетель», – подчеркивает Ридли.