По большому счету, новая книга Питера Акройда (автора знаменитого «Лондона») не совсем биография гениального драматурга Уильяма Шекспира (уроженца не менее прославленного Стратфорда-на-Эйвоне). Скорее, это попытка реконструкции английской истории, жизни, быта шекспировских времен. По сути, Акройд таким же образом мог написать о ком угодно, но все же написал о Шекспире («Я пытаюсь придумать новый вид биографии, взглянуть на историю под другим углом зрения», — признался он однажды).

Итак, все началось, как водится, с рождения: «Явившееся в мир из материнской утробы с помощью повитухи, дитя шестнадцатого столетия искупали и туго запеленали в кусок мягкой материи. Затем ребенка снесли вниз показать отцу. После ритуала знакомства его водворили обратно во все еще теплую и темную родильную комнату, под бок к матери. Считалось, что мать «примет на себя все болезни младенца», прежде чем его положат в колыбель». Так ли оно было на самом деле? Уже и не разобрать. Однако догадки и гипотезы Акройда весьма интересны («Пьесы легче понять, приняв во внимание дух перемен и различий. <…> Шекспир вырос с глубочайшим ощущением неопределенности бытия. Это один из основополагающих принципов его жизни и его искусства»). Разумеется, основу книги составляют точные биографические сведения (библиографический список, как и всегда в случае Акройда, весьма внушающий).

Из Стратфорда-на-Эйвоне в Лондон, от детских впечатлений о первом увиденном представлении («Это зрелище так потрясло меня, — замечал Шекспир, — что, когда я вошел в зрелый возраст, было свежо в памяти, будто только увиденное») до написания самых известных пьес («Ромео и Джульетта», «Гамлет», «Король Лир», «Буря» и так далее). А также до знаменитой эпитафии на надгробном камне гения.

Повествуя о жизни актеров (все до мельчайших бытовых деталей), простых горожан и, конечно, знати (которая, к слову сказать, признала Шекспира) и, разумеется, самом драматурге, Акройд описывает, восстанавливает, додумывает, увлекает читателя…