Смысл понятия «советская литература» весьма расплывчат. Какого автора мы вправе назвать «советским»? Наверно, ответ на этот вопрос можно получить только руководствуясь личным вкусом. Скажем, в свою книгу «Советская литература. Расширенный курс» Дмитрий Быков включил очерки о творчестве Николая Шпанова, Фёдора Панфёрова, Галины Николаевой, но не стал обращать внимание читателя на творчество Вадима Кожевникова и трижды лауреата Сталинской премии Семена Бабаевского. В книге фигурирует Валентин Катаев, но почему-то отсутствуют Илья Ильф и Евгений Петров, оказано почтение Евгению Замятину, но проигнорирован Андрей Платонов. Каких критериев придерживался Дмитрий Быков – остается только гадать. Зато очевидно другое: в наши дни общественный и профессиональный интерес в «советской литературе» не только не ослабевает, но и продолжает расти. Это подтверждает и переиздание данной книги, носящей ранее название «Советская литература. Краткий курс».

Дмитрий Быков – далеко не единственный литератор, уделяющий внимание этому феномену. Книги, посвященные «советской литературе», выходят постоянно. Примечательно, что в основу очерков Быкова легли лекции, которые автор читал старшеклассникам в одной московской школе и студентам МГИМО. В предисловии автор благодарит «эти учебные заведения за возможность высказать вслух и обсудить с учащимися некоторые концепции». Значит, читателей, родившихся после развала СССР, о котором уже четверть века рассказывают страшилки, советская культура тоже живо интересует. Выводы, которые делает автор очерков, возможно, у многих вызовут раздражение: герои книги – личности неоднозначные, и их произведения являются предметом научных и политических споров. Но при этом книга Быкова одним читателям поможет совершить настоящее открытие пестрой, насыщенной именами и событиями культурной эпохи, а другим еще раз почувствовать ее многослойность и противоречивость, ее блеск и нищету.