«Игры, в которые играют люди». «Люди, которые играют в игры». Продолжая ряд названий культовых книг психолога Эрика Берна, можно додумать: «Игры, которые играют людьми». Весь этот ряд очень хорошо увязывается с новым творением четы Дяченко — «Цифровой». Игры и люди — это его квинтэссенция.

Игр и Игры (именно так, с большой буквы) в этой книге, обозначенной как «технофэнтези», выше крыши. И тут, увы, не до игрушек. Потому что правила игры в этом мире предельно жестоки. Марина и Сергей Дяченко название своего романа сопроводили дополнением «или Brevis est». Если учесть, что этой книге предшествовала другая — «Vita nostra», то приплюсовав одну латынь к другой, получим пессимистичное «Жизнь наша коротка». Так оно и получается: чуть зазеваешься, дашь слабину — и все, пиши пропало.

Будь то в жизни, или же в компьютерной схватке. Тем более, если компьютерная игра — главное в жизни. А то и подменяет ее. Если не сказать, что она и есть жизнь. Тому, кто не зависал часами в придуманных мирах, упершись слезящимися от усталости и напряжения глазами в экран, колотя по клавиатуре и вцепившись мертвой хваткой в мышь, этого по-настоящему не понять.

Продвинутый четырнадцатилетний геймер Арсен Снегов — не просто подвинутый на компьютерных играх подросток, каких масса, он мастер своего дела. В обычной жизни — он прогуливающий уроки школьник, а в игре «Королевский бал» — он Министр, делающий большую политику и плетущий изощреннейшие интриги. Однажды устоявшемуся миру приходит конец. Виртуальные игры, как убеждается юный Арсен, чересчур переплетены с реальным миром. И здесь все не понарошку. За успехи и провалы в игре приходится отвечать плотью и кровью: «Это не детская игра, да. В «Королевском бале» последнее время крутятся такие деньжищи, что мама не горюй…» Пришлось бы совсем худо, но чудесным образом оказавшийся под боком незнакомец Максим вытаскивает парня из плохой ситуации и приоткрывает ему глаза на некоторые вещи: «Все игра. Политика, бизнес. Ты выиграл партию в шахматы — а оказалось, что дело происходит на ринге. Или на бойне. Зависит от калибра игрока.

— И что теперь?»

А теперь Арсену предстоит поступить на интересную, но ой какую нелегкую службу в таинственную компанию, которая вроде бы занимается изучением психологии и социологии новых сетевых игр. А на деле выходит все гораздо сложнее и непонятнее. Непонятно практически все — на какую именно компанию приходится работать, кто такой этот странный Максим. Да и, в конце концов, кто он сам? Самостоятельный игрок или просто пешка в чужих руках? Да и вообще — человек ли он? Или виртуальное создание? Можно, конечно, спросить прямо. Но где гарантия, что ответ будет полностью откровенным?

«- Зачем ты мне нужен? — Максим прищурился. — Чтобы ты тестировал для меня программы, выполнял работы по дистанцированному манипулированию людьми и еще кое-какие интересные задания. Это не более безнравственно, чем сочинять рекламные тексты. Никакого криминала. Никаких сделок с совестью».

Манипуляцией людьми кто только не занимается — массмедиа, правительства, транснациональные корпорации и т.д. И не только они. «Малыш манипулирует мамой… Жена манипулирует мужем, а муж женой. В ход идут комплименты, ревность, запугивание. Любовники жонглируют друг другом как хотят — каждый боится быть брошенным. Врач манипулирует пациентом». В «Цифровом» манипуляция — это альфа и омега всего происходящего. Здесь манипулируют направо и налево — и для Арсена, натаскиваемого в этом искусстве, все это выглядит волшебством, магией (вот где «технофэнтези» прорезается-то!). Но магией, объясняемой в компьютерных терминах. Хочешь — можешь стать невидимкой и слетать никем не замеченным в Лондон и обратно. Хочешь — будешь получать нужные суммы денег по мере необходимости. Хочешь — получишь успех у противоположного пола. И за все это не надо расписываться кровью и расплачиваться душой. Или все-таки надо?

Порой изворотливость авторской мысли принимает такие формы, что им мог бы позавидовать, к примеру, Пелевин времен «Generation П». А что, при желании у Дяченко можно уловить осознанные ли, неосознанные, «пелевинские» аллюзии. А устроенное Максимом и Ко побоище в пионерском лагере (компьютерное, само собой!) вызывает почему-то в памяти брутальную «Королевскую битву». Правда, ассоциация, возможно, совершенно случайная. В книге в отличие от японского кровавого блокбастера война идет не настоящая, кровь льется только на мониторах, а победителям обещана не жизнь, а новенькие ноутбуки.

Игра, манипуляция, соотношение «настоящего» и «иллюзорного». Все это не новые темы ни в литературе вообще, ни в фантастике в частности. Но в данном случае — это темы, увиденные с оригинального ракурса. Написано жестко и захватывающе. Местами чересчур запутанно. Постоянно ловишь себя на мысли: где происходят события — в «реале» или в «виртуале»? Да и герои, похоже, сами в этом себе отчета не отдают. Где кончается игра и начинается жизнь, где реальность, а где иллюзия? И тут за стремительным сюжетом проступает мысль. Если угодно философия. Разобраться в которой, правда, будет нелегко.