Есть много способов умереть мучительной смертью. Один из них – отправиться без подготовки в тайгу, в полной уверенности, что природа – это то, что показывают по телевизору в программах о путешествиях, а человек должен жить с ней в гармонии. Крис Маккэндлесс так и сделал, в 1992 году отправившись на Аляску в поисках трансцендентных переживаний, даже никого не предупредив. Через четыре месяца его труп случайно обнаружили. История трагическая и нелепая. Кракауэр, известный автор книг об опасных путешествиях, пытается в ней разобраться и приходит к выводу, что главной причиной трагического исхода стали не столько опасности одиночного путешествия в летней тайге, сколько тот факт, что погибший юноша смотрел на мир сквозь призму своего воображения. Параллельно он исследует аналогичные случаи и размышляет о том, что толкает молодых людей на экстремальные испытания, ставка в которых – жизнь.

Аляска стала лишь финалом одиссеи Криса, по сути, бегства от благополучного бытия среднего класса во имя законов высшего порядка, жизни согласно принципам толстовства и эссе Генри Дэвида Торо «О гражданском неповиновении». С просроченными правами, на машине без номеров, он проехал под запрещающие знаки вглубь нацпарка в Аризоне, бросил автомобиль, хорошее ружье, сжег все доллары и пошел дальше пешком… Добрался с приключениями до Калифорнии, попадал в тюрьму, иногда подрабатывал, а потом махнул на Аляску, которую представлял по Джеку Лондону. Увы, Джек Лондон тоже больше руководствовался воображением… Однако, следуя за Крисом, понимаешь, что погиб он не столько из-за самонадеянности, сколько из-за того, что вольная жизнь на природе, не требующая особых навыков на основной территории США, на Аляске невозможна. Местные это прекрасно знают и с печалью смотрят на желающих «слиться с природой» в диких северных просторах. Слишком многие с ней сливаются в земле сырой и в снегах…