Если верить публицисту Ричарду Коэну, то Солнце – самая загадочная и манящая звезда во Вселенной, именно ее из века в век воспевают поэты, изучают ученые, ей поклонялись древние люди и приносили жертвы жрецы таинственных солярных культов. Жизнь на нашей планете всецело зависит от Солнца. Но мало кто задавался вопросом, почему так происходит?

«В начале 1990-х, когда я руководил издательством в Лондоне, я понял, что хочу побольше узнать о Солнце (это было не неожиданным прозрением, а лишь осознанием того, как мало я знаю о том, что столь непосредственно влияет на нашу жизнь), и принялся искать автора, который смог бы создать исчерпывающее описание Солнца, но без успеха». В итоге Коэн сам написал подробную книгу (после чего его даже пригласили в Кингстонский университет читать лекции о светиле).

В его научно-популярной работе всего полно: и глупостей, и бредовых заявлений, и наигранного лиризма, но в то же время есть куча любопытных сведений (биологических, физических, химических, исторических). Единственное, что расстраивает, – непрерывное апеллирование автора к литературе (причем не всегда качественной). Должно быть, Коэн счел, что непросвещенные в солнечном вопросе читатели не смогут воспринять всего многообразия фактов, не сдобри он свое повествование расхожими цитатами из «Хроник Нарнии» или «Шерлока Холмса».

Но если не обращать на это внимание, то о Солнце можно узнать действительно немало интересного. Например, древними шумерами «Солнце рассматривалось как второстепенное по отношению к Луне» и ему поклонялись только в двух городах, вавилоняне «верили, что Солнце – злое божество, следящее за людьми по поручению высших богов, беспощадный судья всего человечества». А вот древние греки полагали, что Солнце и вовсе вращается вокруг Земли. Впрочем, подобное заблуждение не помешало им попытаться измерить диаметр этой звезды в отношении к ее видимой орбите (как 1:720). А вот китайцы династии Хань (25–220 годы н.э) были убеждены: Солнце вместе с Луной, звездами и разными планетами плавает в пустоте. Это утверждение впоследствии приняли, как «первое в истории предположение о бесконечной децентрализованной вселенной». Зато историю про Коперника, Джордано Бруно и Галилея знают почти все. Труды первого были объявлены еретическими, второго за утверждение о том, что Земля вертится вокруг светила, а не наоборот, публично сожгли на костре, а третий за рассуждения о гелиоцентричности был подвергнут гонениям, заключен в тюрьму, но выпущен и посажен до конца жизни под домашний арест. Само дело Галилея было закрыто в Ватикане только в 2008 году.

Однако грандиозным с точки зрения солнечных открытий стал девятнадцатый век. «Список конкретных открытий приближается к двум сотням. К примеру, в одно только десятилетие, 1871–1880 годы, было открыто электромагнитное излучение, солнечная дистилляция воды (Солнце как очиститель), произведена первая радикальная переоценка возраста звезды (20 млн лет), а также поднят вопрос о продолжительности времени, которое понадобилось Солнцу, чтобы прийти к своему нынешнему размеру, – эти вопросы открыли обширные дискуссии между учеными и буквальными толкователями Библии». А в 1952 году люди впервые научились получать энергию, прежде существовавшую только в центре Солнца, – с этого момента началась эпоха атомной бомбы.

Впрочем, пишет Коэн и о свойствах света. Рассказывает об эксперименте французских физиков Физо и Фуко, измеривших его скорость, повествует и про Максвелла, открывшего, что частица света фотон «в действительности является пучком электрических и магнитных полей». Но и тут не обходится без казусов. «Солнце превосходит по яркости 85% звезд Млечного Пути (большинство из которых красные карлики), но самый яркий постоянный свет на планете вовсе не от Солнца, а от “Небесного столба” в казино “Люксор” в Лас-Вегасе: он направлен прямо в небо и питается от тридцати девяти ксеноновых ламп по 70 тыс. ватт каждая (и размером примерно со стиральную машину)».

Шутки шутками, но углубляется Коэн и в биологию. Например, говорит о непосредственной связи базалиомы и плоскоклеточного рака с солнечным светом. А вот нехватка меланина (особого пигмента, защищающего нас от солнца) провоцирует появление альбинизма. А еще, по мнению автора, «закат опаснее, чем полдень, потому что смотреть на заходящее солнце легче, а сила ультрафиолетовых лучей практически не уменьшается. Такая же опасность скрывается в тусклом свете солнечного затмения. В 1999 году после затмения, прошедшего над Англией, в одной из лондонских глазных клиник было зафиксировано, что 10% обращений в этот день составили случаи потери зрения».

В общем, вы уже догадались, книга Коэна полна как строго научных, так и мало подтвержденных фактов. От домыслов и мифов до самых серьезных астрофизических теорий. Не забывает автор рассказывать и о своих личных путешествиях, ведь, чтобы написать эту работу, ему потребовалось не только корпеть в библиотеках, но и объездить полмира. Вместе с психологами он был в Арктике (чтобы выяснить, как влияет полярная ночь на психику), в погоне за красивейшим закатом сплавлялся по Гангу и вообще много чего повидал за семь лет. А все для того, чтобы рассказать о Солнце с научной, эстетической, культурологической, религиозной, этической, психологической, и даже политической точек зрения.