Книга Фрица Рингера впервые вышла на немецком языке еще в 1969 году, только спустя сорок лет была переведена на русский язык и, тем не менее, не потеряла своей актуальности. Тема книги — интеллектуалы, точнее, академическое сообщество Германии 1890-1933 годов. В то время немецкие ученые играли весьма значительную роль в общественной жизни Германии: целью автора было показать, как этот социальный класс пришел в упадок, и какие последствия это имело для страны.

Рингер проводит аналогию между немецкими интеллектуалами и китайскими чиновниками-мандаринами. Ученые в Германии были настоящей социально-культурной элитой, причем их положение в обществе было обусловлено в первую очередь образованием, а не наследственными правами (как у аристократии) и не богатством (как у буржуа). Главную роль в этой социальной группе играли университетские преподаватели: они не только были «мандаринами», но и разрабатывали правила, по которым принимали в «мандарины».

Как же получилось, что такая могучая социальная группа, во многом определявшая культурную жизнь того времени, пришла в упадок? Рингер считает, что «мандарины» могут играть столь значительную роль в жизни государства только в определенных исторических обстоятельствах: при переходе от аграрного общества к индустриальному. Вполне понятно, почему — аристократические титулы уже потускнели, а богатство еще не стало определяющим для социального статуса. По сути, «мандарины» пристроились к бюрократическому аппарату и влияли на его деятельность, толкуя и оберегая германские законы. Только приход капиталистов заставил интеллектуалов потесниться — и с тех пор, по крайней мере, в философии не появилось ни одного немца, сравнимого по значимости с Хайдеггером и Гуссерлем, знаменитыми «мандаринами».