В 1985 году, когда отмечалось 1100-летие преставления Мефодия, в СССР день 24 мая был объявлен «праздником славянской культуры и письменности».

В 863 году Кирилл сотворил первую азбуку, перевел с греческого на болгарский язык священные книги, среди которых были Евангелие и Псалтырь. В этом ему помогал родной брат Мефодий. С помощью двух просветителей славянский народ получил свою письменность кириллицу (первыми были люди в Болгарии и Моравии). Православная церковь объявила их чудотворцами. Уже в XI в. 24 мая (11 мая по старому календарю) был обозначен, как день памяти этих святых.

В советское время, по словам Александра Крутова, «начал он отмечаться 24 мая 1986-го в Мурманске — самом северном городе страны. „Застрельщиками“ стала группа энтузиастов во главе с местным писателем Виталием Масловым и его московскими коллегами Владимиром Крупиным, Юрием Кузнецовым, Владимиром Личутиным и некоторыми другими. Потом центры торжеств переходили по городам и весям: Вологда, Великий Новгород, Киев, Минск, Смоленск, Владимир, Белгород, Кострома… Среди ярких участников перебывали практически все самобытные русские писатели-„почвенники“, и прежде всего Василий Белов и Валентин Распутин».