Школа – уменьшенная до предела модель общества. Тут присутствуют социальные расслоения всех видов. И многое здесь почти как во взрослой жизни – «эти неожиданные смены ориентиров в школьном сообществе. Паяц может стать королем, а принцесса – оказаться изгоем всего лишь за одну большую перемену. Действия старшеклассников вообще редко подчиняются законам логики и здравого смысла». Не так ли и в реальности?

В центре повествования четверо ребят. Толстяк Оскар, над которым издевается вся школа; Анна Ковач – дочь школьной уборщицы, проблемная девочка с диагнозом «синдром дефицита внимания»; Фредрик – сын директора завода, новичок, переведенный среди учебного года; его троюродная сестра Элизабет Аскер, владелица огромной усадьбы. Все они по той или иной причине одиноки. Одни – потому что слишком богаты, другие – потому что бедны или имеют какие-то физические недостатки. А дети, как известно, жестоки и в большинстве своем не умеют прощать ни удач, ни поражений. Но дело не только в этом.

Быть изгоем – беда не самая страшная, если ты в принципе знаешь, кто такой и чего хочешь от жизни. Хуже, когда не можешь разобраться в себе, а ко всему прочему вокруг тебя образовывается вакуум. Конечно, все можно обсудить с родителями или учителями… но что они понимают? Ведь у них тоже свои беды. Примерно так рассуждают герои, вынужденные справляться с проблемами самостоятельно. И у каждого свои методы: кто-то влюбляется, кто-то исходит злобой и мечтает взять от жизни все, что ему причитается по праву, кто-то плывет по течению, а кто-то бежит от реальности, придумывает, записывает… и в итоге меняется. Впрочем, все персонажи к финалу романа становятся другими. Одни обретают себя, а другие только становятся на этот путь.

Но как бы там ни было, писатель и психолог Мортен Санден (р. 1962) описывает жизнь шведских школьников без прикрас. В книге полный набор: болезнь Альцгеймера у одного из родителей, неполная семья, инцест, жажда попробовать что-нибудь новенькое, сопровождающаяся жуткими последствиями, такими как избиение и изнасилование, ранняя половая жизнь, неуправляемость и, наконец, психоз… В общем, список проблем серьезный. Однако, как это ни странно звучит, роман жизнеутверждающий. И финал его светлый.

Ведь, по сути, самое страшное, что может произойти с ребенком, – это жизнь. И он, вступая во взрослость, должен научиться с нею справляться. Преодолевать все трудности: предательство, обман, унижения. И учиться делать это как можно безболезненнее для себя. В процессе, конечно, становиться сильнее, все больше понимая, кто он на самом деле.