Христиан Иоганн Генрих Гейне родился 13 декабря 1797 г. в Дюссельдорфе, в семье обедневшего еврейского купца. Кроме него в семье росли еще трое детей, воспитанием которых руководила мать – умная и властная женщина. Задавшись целью обеспечить старшему сыну хорошее образование, она определила его в школу при монастыре францисканцев, а затем – во французский лицей. В 1815 г. Генрих продолжил учебу в экономическом училище. После стажировки во Франкфурте-на-Майне и работы у дяди – Соломона Гейне, владельца банка – Г. Гейне понял, что этот выбор был ошибочным. Он все больше и больше увлекался лирикой.
Решив сделать племянника адвокатом, дядя субсидировал его обучение юриспруденции в университетах Бонна, Геттингена и Берлина (1819–1825), в результате чего поэт получил степень доктора права. Однако, в тот период, лекции А. В. Шлёгеля по истории литературы в Боннском университете и курсы философии Г. В. Ф. Гегеля в Берлинском больше занимали Гейне, чем юридические науки. В Берлине он приобщается к литературным кругам. В одном из литературных салонов Г. Гейне сблизился с Л. Бёрне (1786–1837; немецкий публицист и писатель, поборник эмансипации евреев) и другими будущими лидерами литературного движения «Молодая Германия», объединившего немецкоязычных писателей либерально-революционного направления. В противоположность романтикам 1810-х и 1820-х гг., проникнутым «узким» немецким патриотизмом, «Молодая Германия» преклонялась перед Францией, ее политической жизнью и литературой. Идеалы французской революции во многом определили вольнолюбивый характер и оппозиционные настроения Г. Гейне.
В 1821 г. поэт издал первый сборник лирики. Тогда же он стал членом Общества культуры и науки евреев, которое ставило перед собой просветительские и реформистские цели.
В 1825 г., перед получением диплома доктора, он был вынужден креститься – дипломы выдавались только христианам. Отступничество стало для Гейне на всю жизнь источником угрызений совести и огорчений; сразу после крещения он писал: «Желаю всем ренегатам настроения, подобного моему». Но даже став христианином, Гейне продолжал оставаться для немецких властей радикалом, и к занятию какой-либо должности так и не был допущен. С 1826 г. он всецело посвящает себя литературному творчеству. Его новаторские «Книга песен» (1827) и «Путевые картины» (т. 1–4, 1826–1831) вызвали восхищение читателей и оказали заметное влияние на европейскую литературу. Немецкому стиху Гейне придал напевность народной песни, ритмическую энергию и «эпиграмматичность», ввел в него интонации и обороты обыденной речи.
Разгул немецкой реакции после революции 1830 г. во Франции, гонения цензуры и угроза личной свободе заставили Гейне в 1831 г. эмигрировать. До конца дней он прожил в Париже, откуда лишь дважды – в 1843 и 1844 гг. – ненадолго выезжал в Гамбург. Своими выступлениями в немецкой и французской прессе Гейне приобрел славу публициста европейского масштаба и создателя – наряду с Л. Бёрне – жанра немецкого фельетона. Политические стихи Гейне этих лет («Современные стихотворения», 1843–1844, поэмы «Атта Тролль», 1843, и «Германия, зимняя сказка», 1844) – едкая сатира, клеймящая филистерство, прусскую военщину, немецкий национализм, эгоистические устремления лжереволюционеров.
В 1848 г. тяжелая болезнь приковала Гейне к постели. Но творческий дух его не был сломлен. В эти годы он обращается к вере в «действительного личного Бога, сущего вне природы и духа человеческого». Среди стихов этих лет непривычной для Гейне серьезностью и теплотой тона выделяются «Еврейские мелодии». Этот цикл стихотворений, в которых еврейство воспевается как высокое благо и источник нравственной силы, вошел в его последний сборник «Романсеро» (1851).
Генрих Гейне умер 17 февраля 1856 г. в Париже и был похоронен на кладбище Монмартр.