Для всякого русского человека эта обувь знакома с детства. И в нынешние времена даже на городских детях, весьма избалованных обувным репертуаром, нет-нет да и заметишь старые добрые валенки с калошами. Вид, может быть и отстойный, но удобство несомненное. Действительно, не только в мороз, но и в жару ноги в валенках ощущают сухость, тепло и комфорт. Обувь эта никогда не «садится» и не деформирует стопу. Ну а для иностранцев валенки – один из символов России и загадочного характера ее обитателей.

Но вот вопрос, можно ли считать валенки традиционной российской обувью или нет, не решается однозначно. И это притом, что валенки на другие языки так и переводятся – valenki. Да и представить себе жизнь в большинстве регионов современной России без валенок трудно. Россия – страна во многом северная. Валенки так прочно вошли в жизнь России, что стали оказывать влияние и на развитие ее истории. Например, историки полагают, что валенки стали одним из факторов победы в Великой Отечественной войне.

Как считают историки, первые валенки, такими, какими мы знаем их сейчас, появились лишь в самом конце XVIII века. Изначально валенки, или, по-сибирски, пимы, были коротенькими, а их голенища суконными. Такой обувкой не брезговали даже коронованные особы: и Петр I, и Анна Иоанновна с удовольствием носили изготовленные специально для них пимы. В конце XVIII столетия валенки приобрели свой привычный вид. Ремесленники Ярославской губернии догадались валять их целиком с голенищем. Это качество явилось главным достоинством валенка – он получился мягкий и удобный, и ногу не натирал – ведь был без единого шва. Просто, как все гениальное. Настолько просто, что «валенком» в русской молве зовется до глупости наивный человек. А может и гениальный, на манер Ивана-дурака.

Один только недостаток замечен у валенок: они боятся сырости. Модернизация этой обуви шла посредством галош: вначале на валенки надевали кожаные, а позднее резиновые галоши.

Родиной русских валенок называют разные места: то Семеновский уезд Нижегородской губернии, то город Мышкин Ярославской губернии. Но как бы то ни было, в XVIII веке изготовление валенок было кустарным производством. Валяльщик днями просиживал в тесной каморке, составляя «полуфабрикат», смешивая с шерстью мыло, соду, добавляя слабый раствор серной кислоты. Этот труд был тяжелым, но выгодным. Старорусские валенки стоили очень дорого, такую роскошь могли позволить себе только состоятельные люди. В крестьянской среде зажиточной считалась та семья, в которой валенки носили все ее члены. А так хорошо еще, если была одна пара на всех. Валенки передавали по наследству. Для солдата вообще ничего дороже валенок не было. Теплая и прочная обувь не только берегла от холода, но и в бою могла защитить ноги от мелких осколков.

На 1901 год производство валяной обуви было самым распространенным видом кустарных промыслов в Ярославской губернии. На Ярославщине этим промыслом занимались 146 семей. Умельцы в тайне хранили секреты технологии, передавая их по наследству.

В начале XX века Россия производила несколько десятков миллионов пар валенок. Только на территории нынешней Российской Федерации в ту пору работала 41 валяльная и пимокатная фабрика. Кроме того, катали и валяли валенки и по избам, для своей семьи и на продажу.

Каждый район отличался своими валенками: в Сибири предпочитали валять обшитые кожаной тесьмой бурки, подошвы вятских валенок непременно были подшиты плотным войлоком, татары нередко украшали валенки тесьмой, бисером или гарусом.

Технология валяния передавалась из поколения в поколение, а потому у каждого умельца был свой секрет и валенки получались особые. Но в целом процедура изготовления валяной обуви выглядела так. Ее довольно подробно описывает Энциклопедический словарь Брокгауза и Ефрона: «Хорошо перебитая шерсть укладывается в форме сапога двойных размеров на деревянный стол и приглаживается рукой для образования слабого войлока; затем его прикрывают холстом; взбрызнув горячей водою, сворачивают вдвое и к подошве приставляют два маленьких куска войлока. Края их загибают и, продолжая валять, соединяют вместе, образуя правильный сапог. Далее сапог обдается кипятком и мнется руками, натирается мылом и крепко гладится для лучшего уплотнения массы. Потом его опускают в кипяток, при чем шерсть распаривается и прочнее сваливается. По вынутии из котла сапог продолжают выправлять, несколько раз повторяя операцию опускания в кипяток, вставляют в него колодку, сушат, натирают мелом и отделывают пемзою. Из пуда шерсти получается около 10 пар сапог, которые продаются на месте от 60 копеек до 1 рубля за пару».

С тех пор технологии существенно не изменились, только вот цена возросла. В настоящее время в России действует 14 фабрик, изготавливающих около трех миллионов пар в год. Причем 20% производства всех валенок сосредоточено на Кукморской фабрике. Эта фабрика была создана в селе Кукмор Казанской губернии на основе двух торговых домов – братьев Родыгиных и братьев Комаровых. А валяльно-чесальное дело братьев было организовано еще в 1867 году. Сейчас Кукморский валяльно-войлочный комбинат выпускает до 700–800 тысяч пар валенок в год. Конечно, это меньше, чем в прежние времена. Но главное – традиция русского валенка жива. И будем надеяться, проживет еще долго.

Редакция выражает благодарность телеканалу «365 дней ТВ» за предоставленные материалы.

Узнавайте и другие интересные факты в программах Русского исторического телеканала «365 дней ТВ»