Медвежатник Анри Шарьер по прозвищу Мотылек (Папийон) в 1931 году в 25 лет был ложно обвинен в убийстве сутенера по прозвищу Малыш Ролан и приговорен к пожизненному заключению. На каторге во Французской Гвиане он прошел через невероятные испытания, не раз оказываясь на волоске от гибели. Совершил побег вместе с друзьями и попал на Голубиный остров, где нашел приют у прокаженных каторжников. Оттуда он отправился на голландский остров Кюрасао, но в открытом море близ берегов Колумбии лодку настиг полицейский катер. Беглецы не смогли уйти от погони и вновь угодили в тюрьму. И снова побег, жизнь в индейском племени и опять тюрьма… Инстинкт выживания и неукротимое стремление к свободе помогли герою оказаться на воле через 13 лет.